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Las concentraciones de sal en testigos de hielo podrían revelar la «receta» de los eventos DO

Una cosa es saber que la Tierra ya ha sufrido cambios climáticos abruptos, conocidos como eventos de Dansgaard-Oeschger (DO), en el pasado y otra es averiguar los motivos de estos cambios drásticos que se produjeron en unos plazos bastante reducidos. La Dra. Rachael Rhodes, de la Universidad de Cambridge, está reconstruyendo esa historia a partir de los registros químicos de testigos de hielo obtenidos en Groenlandia.
Las concentraciones de sal en testigos de hielo podrían revelar la «receta» de los eventos DO
Es habitual suponer que existe una relación estrecha entre los eventos DO producidos en el pasado y cambios importantes en la extensión del hielo marino del Ártico. Tales cambios causan una realimentación positiva sobre las temperaturas del Ártico, y descubrir exactamente cómo funciona esta relación podría ser la clave para predecir cómo reaccionará el hielo del Ártico al cambio climático actual.

En el marco de las investigaciones del proyecto SEADOG (Sea ice across Dansgaard-Oeschger events in Greenland), la Dra. Rhodes está analizando registros de sal marina y ácido metanosulfónico de testigos de hielo procedentes de Groenlandia con vistas a definir si es posible emplearlos como indicadores de la extensión del hielo marino del Ártico. La Dra. Rhodes investiga la variabilidad espacial y temporal durante los eventos DO a través de cuatro registros de testigos de hielo e indaga en los mecanismos que controlan la deposición de aerosoles marinos en la capa de hielo de Groenlandia mediante el modelo de transporte de productos químicos p-TOMCAT.

Gracias a sus hallazgos, la Dra. Rhodes ha optimizado el modelo p-TOMCAT para representar la deposición actual de aerosoles de sal marina por toda Groenlandia. El trabajo en curso permitirá identificar escenarios de cambio del hielo marino coincidentes con los datos químicos de los testigos de hielo durante los eventos DO.

¿En qué consisten los eventos DO y por qué es importante comprenderlos mejor?

Los eventos DO son cambios climáticos rápidos y abruptos que se produjeron en altas latitudes nórdicas durante la última glaciación. Reciben su nombre de dos conocidos científicos especialistas en testigos de hielo: Willi Dansgaard (Dinamarca) y Hans Oeschger (Suiza), que reconocieron estos fenómenos por primera vez en las relaciones isotópicas estables del agua (un indicador de la temperatura) en los testigos de hielo de Groenlandia.

¿Por qué aún no sabemos más acerca de estos eventos?

Ya sabemos mucho sobre ellos. Por ejemplo, a partir de los testigos de hielo de Groenlandia, podemos deducir que allí se produjeron cambios de temperaturas de entre 5 y 16,5 °C en cuestión de siglos. No obstante, aún no comprendemos qué fue los que provocó en última instancia estos fenómenos. Existen varias teorías que postulan cambios importantes en la extensión del hielo marino del Ártico, pero los archivos paleoclimáticos contienen pocas pruebas que permitan delimitar estos cambios.

¿Cómo obtuvo la información deseada de los testigos de hielo?

Empleo las concentraciones de sal marina (NaCl) medidas en testigos de hielo de Groenlandia. Medir las concentraciones de sal marina es relativamente fácil, pero es difícil interpretarlas en términos de cambios climáticos o medioambientales porque existen muchos otros factores que pueden influir en la señal que finalmente se conserva en estos testigos. En particular, se sabe que las variaciones en la meteorología, por ejemplo los sistemas meteorológicos que transportan los aerosoles de sal marina por la atmósfera hasta el emplazamiento del testigo de hielo, influyen en la señal.

Utilizo un modelo de transporte de productos químicos en la atmósfera denominado p-TOMCAT para investigar hasta qué punto el área del hielo marino y la meteorología influyen sobre las señales de sal marina de los testigos de hielo. Esta investigación ayudará a descubrir si los cambios abruptos que se produjeron en la concentración de sal marina durante los eventos DO pueden estar relacionados con las condiciones del hielo marino del Ártico.

¿Qué nos puede explicar acerca de sus principales hallazgos hasta la fecha?

Mi trabajo se ha centrado inicialmente en comprender los procesos que rigen actualmente la señal de sal marina en los testigos de hielo de Groenlandia. He modificado el p-TOMCAT para calcular las concentraciones de sal marina en la nieve depositada y el modelo reproduce muy bien tanto las concentraciones como la estacionalidad de los registros de sal marina conservados en los testigos de hielo. Los resultados indican que la meteorología es el factor dominante sobre las señales de sal marina en los testigos de hielo a escala interanual, aunque las condiciones del hielo marino también ejercen cierta influencia. Estoy haciendo pruebas para descubrir cuánto debería cambiar el área superficial del hielo marino para superar a la meteorología y convertirse en el factor más dominante.

¿Cómo pueden estos resultados ayudar a predecir la evolución del hielo marino del Ártico en el futuro?

Este trabajo nos ayudará a comprender si es posible utilizar los registros de concentración de sal marina de los testigos de hielo de Groenlandia como indicadores de la extensión del hielo marino del Ártico y, en su caso, cómo se podrían utilizar. Un resultado positivo podría separar los efectos de los cambios en la sal marina relacionados con el hielo marino de los relacionados con la meteorología, lo que permitiría utilizar con confianza las concentraciones de sal marina como indicadores del hielo marino. La reconstrucción de los cambios en el hielo marino del Ártico durante los abruptos eventos DO es importante porque necesitamos comprender en última instancia cómo reacciona el hielo marino del Ártico a los cambios climáticos rápidos, como el que se está produciendo ahora mismo.

¿Qué objetivos le quedan por alcanzar de aquí al final del proyecto, el año próximo?

Ahora que ya se comprenden bien los procesos que producen las señales de sal marina en los testigos de hielo en las condiciones árticas actuales, estoy adaptando el modelo para realizar pruebas con la meteorología y el hielo marino típico de la última glaciación, cuando se produjeron los eventos DO. Será interesante realizar pruebas para descubrir cómo responden las señales simuladas de sal marina a los enormes cambios climáticos y del hielo marino que se cree que se produjeron durante los eventos DO.


SEADOG
Financiado con arreglo a H2020-MSCA-IF
Página del proyecto en CORDIS

Fuente: Entrevista publicada en la revista de resultados research*eu nº 58 pp. 9-10

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