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Nueva alternativa más ecológica para la extracción de metal

El innovador trabajo de un grupo de investigadores financiado con fondos europeos ha posibilitado la reducción de los minerales de columbita y tantalio mediante la adición de un número reducido de agentes químicos.
Nueva alternativa más ecológica para la extracción de metal
El tantalio y el niobio, denominado anteriormente columbio, suelen estar asociados geológicamente y tienen diversos usos. Mientras que el tantalio se emplea principalmente en la fabricación de capacitadores electrónicos para teléfonos móviles, ordenadores portátiles y otros equipos tecnológicos, la mayor parte de la producción mundial de niobio se destina a aceros inoxidables de alta resistencia.

Ni el tantalio ni el niobio están presentes en la naturaleza como metales libres, sino que se encuentran en una gran variedad de minerales. El proyecto financiado con fondos europeos E4-CRITMAT (Engineering of energy efficient extraction of critical materials - Application to the processing of niobium and tantalum minerals) se puso en marcha para implantar nuevas tecnologías que permitieran su extracción a partir de minerales.

El objetivo del proyecto E4-CRITMAT fue eliminar la utilización de ácido fluorhídrico, un agente químico muy peligroso. Para ello, el equipo investigador demostró que la calcinación de minerales de tantalio-niobio de bajo grado con sales alcalinas es una opción interesante que permitiría calcinar y descomponer los minerales con carbonato o hidróxido de sodio o potasio para después lixiviarlos con líquidos iónicos.

El equipo del proyecto realizó diversos ensayos para determinar las condiciones óptimas de calcinación en condiciones de oxidación y mejorar los minerales iniciales. El niobio y el tantalio de gran pureza podrían en última instancia recuperarse (con una concentración de hasta un 90 %) mediante las técnicas de deposición de electrones y separación de membranas líquidas.

Uno de los muchos beneficios del nuevo método de tratamiento de minerales de tantalio y niobio es que las sales alcalinas no atacan los óxidos de tierras raras durante la calcinación, lo que permite su liberación física directamente desde la retícula mineral. Además de la obtención de subproductos de alto valor añadido, la integración de los distintos procesos contribuye a una menor generación de residuos.

Teniendo en cuenta el agotamiento de los minerales de alto grado y la degradación medioambiental, la racionalización del uso de recursos se ha convertido en un asunto urgente. La tecnología E4-CRITMAT ofrece la posibilidad de extraer tantalio y niobio de una manera más «limpia» y respetuosa con el medio ambiente a través de una utilización optimizada de los recursos.

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Palabras clave

Extracción de metal, reducción, tantalio, niobio, calcinación, óxidos de tierras raras
Número de registro: 181081 / Última actualización el: 2016-04-21
Dominio: Energía
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