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Comment les chimpanzés apprennent

Un projet de recherche en Ouganda a étudié une communauté de chimpanzés pour voir comment leur environnement et leur société conditionnent leur comportement en matière d'apprentissage.
Comment les chimpanzés apprennent
L'étude des schémas de comportements spécifiques d'une communauté chez les chimpanzés constitue un moyen important pour les scientifiques de comprendre l'évolution des comportements humains. Même s'il s'agit d'une hypothèse ancienne, il n'existe pas de preuves que le comportement culturel soit acquis socialement chez les chimpanzés.

Le projet CHIMPCULT (Testing the cultural hypothesis in wild chimpanzees through the use of tool use and playback field experiments), financé par l'UE, avait pour objectif d'utiliser des expériences de terrain simples pour établir si l'apprentissage du comportement se fait de manière individuelle ou sociale.

L'étude a utilisé une expérience de type «piège à miel» sur une communauté de chimpanzés dans la région de Sonso dans la forêt de Budongo, en Ouganda. Cette expérience incitait les singes à apprendre à utiliser un bâton pour extraire du miel d'un rondin.

Au cours de 75 essais avec 18 chimpanzés, seuls 2 ont utilisé un bâton pour atteindre le miel, de manière indépendante l'un de l'autre. Cela confirmait que l'expérience peut être utilisée pour étudier l'apprentissage chez les chimpanzés, mais que le comportement dans cette communauté n'était pas le résultat d'un apprentissage. L'intérêt s'est toutefois porté sur les jeunes chimpanzés, en émettant l'hypothèse que le comportement peut faire l'objet d'un apprentissage dans le temps.

Le projet CHIMPCULT a également utilisé la modélisation pour étudier la propagation d'un autre nouveau comportement dans la communauté de la région de Sonso. Les modèles ont montré que ce groupe apprenait ce comportement de manière sociale. Enfin, une dernière étude a montré que les chimpanzés sont davantage ouverts à l'innovation lorsqu'ils ont subi un stress écologique.

Ces résultats viennent conforter les théories récentes sur l'apprentissage social et l'innovation chez les primates, mais des recherches supplémentaires sont nécessaires pour mieux cerner ces processus.

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Mots-clés

Chimpanzés, apprentissage, comportement culturel, CHIMPCULT, expériences de terrain, influence écologique