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Dianas novedosas para las vacunas contra el paludismo

A pesar de las numerosas investigaciones realizadas en esta materia, el paludismo sigue siendo un problema grave en los países tropicales. El diseño de estrategias dirigidas a las fases iniciales de la infección podría ser la respuesta para dar con una vacuna eficaz contra el paludismo.
Dianas novedosas para las vacunas contra el paludismo
Los parásitos responsables del paludismo (Plasmodium) entran y se multiplican en los eritrocitos, provocando los síntomas de esta enfermedad. A esta fase sintomática le precede una fase asintomática en la que el parásito se multiplica en el hígado y que constituye una diana ideal para medidas profilácticas como las vacunas. A pesar de los numerosos estudios, aún no se ha logrado producir una vacuna eficaz. Esto se debe a la dificultad para identificar antígenos diana entre miles de proteínas codificadas por el parásito.

Los científicos del proyecto financiado con fondos europeos STACOMAL (Regulation of stage conversion in the malaria parasite: molecular insights for novel vaccine strategies) se propusieron investigar los mecanismos moleculares que intervienen en la conversión de fase del parásito e identificar dianas terapéuticas o para las vacunas. Para ello, emplearon técnicas genéticas destinadas a revelar el papel de ciertos factores candidatos de la fase hepática y describir los mecanismos de renovación de antígenos durante dicha fase. En estudios previos se identificó SLARP (proteína rica en asparagina que se expresa específicamente en esporozoitos y la fase hepática), un regulador clave del desarrollo de Plasmodium en el hígado.

Se observó que, a pesar de que en los parásitos sin SLARP se detenía por completo el desarrollo en hepatocitos infectados, conferían escasa protección a los animales vacunados, lo que sugería que algunos de los genes bajo el control de SLARP podrían estar implicados en la inmunidad protectora.

Desde un punto de vista mecanicista, SLARP ejerce su actividad reguladora a través de otros elementos que actúan en cis y de la inhibición de la traducción. Esto significaba que los genes controlados por SLARP se transcribían, pero los ARNm resultantes no se traducían hasta que el parásito infectaba el hígado.

En conjunto, estas observaciones permitieron entender mejor a escala molecular el proceso de diferenciación que experimenta el parásito en el hígado. Antes de diseñar nuevas estrategias terapéuticas es necesario describir el proceso de renovación del perfil antigénico del parásito durante la fase de conversión. Por lo tanto, la creación de líneas parasitarias con alteraciones específicas en la fase de conversión contribuiría a la identificación de antígenos protectores en un futuro. De esta forma se entenderá mejor el fenómeno de latencia en el hígado, un sello distintivo del parásito.

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Palabras clave

Vacuna, paludismo, Plasmodium, eritrocitos, hígado, SLARP, inmunidad protectora, inhibición de la traducción
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