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Tratamiento electroquímico descontaminante de las aguas residuales hospitalarias

Los hospitales producen muchos efluentes que son una fuente primaria de compuestos que dañan el ADN y constituyen la principal fuente de genes de resistencia a antibióticos liberados al medio ambiente. Hasta el momento no existen tecnologías para el tratamiento de las aguas residuales hospitalarias. Gracias a un proyecto financiado por la Unión Europea cambiará esta realidad.
Tratamiento electroquímico descontaminante de las aguas residuales hospitalarias
Entre las estrategias aplicadas actualmente para el tratamiento de las aguas residuales hospitalarias está el tratamiento biológico, que no degrada ciertos contaminantes persistentes. Las alternativas disponibles, como las membranas de ósmosis inversa, consumen mucha energía, mientras que los procesos de oxidación química requieren altas dosis de compuestos químicos.

El cometido del proyecto ELECTRO HOSPITAL (Next-generation electrochemical technology for the treatment of hospital wastewater: electrogenerated sulphate radicals for complete destruction of persistent pollutants) fue investigar el rendimiento de la oxidación electroquímica para el tratamiento de las aguas residuales hospitalarias.

En los últimos años ha habido mucho interés en una tecnología de oxidación innovadora basada en la generación de un radical sulfato (SO4-), un oxidante fuerte, y radicales hidroxilo para el tratamiento de aguas residuales. Es reconocida la alta selectividad de los radicales sulfato en la oxidación de contaminantes. Por ello, ELECTRO HOSPITAL formó radicales hidroxilo y sulfatos muy oxidantes por aplicación de corriente a un ánodo a temperatura y presión atmosférica.

Los resultados demostraron que, además de los radicales sulfato, los iones sulfato también se oxidaron a persulfato, que se activó posteriormente en la superficie del ánodo y puede contribuir a la oxidación y mineralización de la materia orgánica. La formación de oxidantes a base de sulfato se confirmó corroborando los mecanismos asociados a la oxidación de iopromida y diatrizoato, que son los fármacos utilizados en los métodos con rayos X, y que frecuentemente están presentes en las aguas residuales hospitalarias.

También se observó que la presencia de iones sulfato disminuye el efecto negativo del cloruro y la formación de subproductos organocloruro tóxicos. Los resultados de ELECTRO HOSPITAL son muy importantes para la aplicación efectiva del tratamiento electroquímico, pues la formación de subproductos clorados es una de sus principales limitaciones.

Los resultados del proyecto indican que es posible reducir este fenómeno en gran medida con el aumento de la concentración de sulfato. Después puede separarse el sulfato tras la oxidación anódica con electrodiálisis, para evitar los inconvenientes que plantea el incremento de la concentración de sulfato en las aguas residuales.

A pesar de que ELECTRO HOSPITAL pretendía eliminar los contaminantes de las aguas residuales hospitalarias, también sirve para el tratamiento de aguas con sulfato como las que derivan de las industrias de fermentación. La tecnología desarrollada también puede aplicarse como alternativa al tratamiento de oxidación química in situ (ISCO) de las aguas subterráneas contaminadas.

ELECTRO HOSPITAL presenta muchas ventajas importantes respecto de las tecnologías de oxidación, pues no produce contaminación secundaria, no presenta limitaciones de pH y no requiere activadores externos, como el hierro. Por lo tanto, gracias a esta tecnología del proyecto se dispone de una opción novedosa y no contaminante para la descontaminación de las aguas residuales hospitalarias que también puede aplicarse al tratamiento de otras formas de aguas contaminadas.

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Palabras clave

Hospitales, aguas residuales, ELECTRO HOSPITAL, radicales sulfato, oxidación electroquímica, radicales hidroxilo, persulfato, organoclorado, electrodiálisis, oxidación química in situ
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