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Una red de formación europea centrada en la investigación de parásitos

Las enfermedades infecciosas causadas por parásitos son muy comunes entre humanos y animales domésticos y, de no ser tratadas de forma adecuada, pueden afectar gravemente a los hospedadores. Una red de formación inicial creada con el respaldo de la Unión Europea está preparando a una nueva generación de investigadores para que desarrollen nuevos medicamentos con los que combatir enfermedades parasitarias.
Una red de formación europea centrada en la investigación de parásitos
Las infecciones parasitarias resultan especialmente peligrosas para los más desfavorecidos, lo que supone un gran problema en las regiones tropicales y subtropicales. Entre estas enfermedades típicamente asociadas a comunidades pobres en países de renta baja se cuentan la malaria, la tripanosomiasis y la leishmaniasis. Los tratamientos de los que se dispone en la actualidad presentan limitaciones como puedan ser graves efectos secundarios, el desarrollo de resistencia a los fármacos o unos costes elevados.

El proyecto financiado con fondos europeos PARAMET (A systematic analysis of parasite metabolism - From metabolism to intervention) creó una red de formación de investigadores aunando la excelencia de diversas instituciones académicas y de representantes de la industria farmacéutica. El objetivo consistía en impulsar la investigación centrada en el descubrimiento de fármacos con los que tratar enfermedades parasitarias.

Las labores de investigación se organizaron en cuatro partes que abarcaban varios de los aspectos fundamentales del proceso de descubrimiento de fármacos. La primera de ellas incluyó la identificación de grupos de proteínas específicas para parásitos protozoarios a fin posibilitar el desarrollo de nuevos medicamentos en el futuro. El equipo demostró la validez de diversas estrategias basadas en estructuras para sustentar el diseño racional de medicamentos. Éstas se complementaron con métodos de análisis del fenotipo, haciendo especial hincapié en el uso de quimiotecas de compuestos naturales que pueden ayudar a identificar novedosos soportes químicos que actúen contra los parásitos.

Los investigadores identificaron funciones metabólicas de los parásitos que les confieren un elevado nivel de adaptabilidad y les permite reaccionar a los cambios ambientales de formas imprevistas. Caracterizar los mecanismos y rutas metabólicas debería contribuir a tomar decisiones mejor fundamentadas en lo que respecta a la idoneidad de las posibles dianas farmacológicas.

Disponer de un mayor conocimiento sobre los mecanismos que regulan la expresión génica de los parásitos resulta importante para el desarrollo de fármacos antiparasitarios. El equipo investigó dicha regulación en Plasmodium, con las miras puestas en el control de la formación de heterocromatina.

De cara a realizar análisis bioinformáticos y de modelos matemáticos lo idóneo es disponer de bases de datos extensas. Los investigadores elaboraron modelos analíticos mejorados que se pueden emplear en el proceso de descubrimiento de fármacos antiparasitarios, facilitando así la identificación de posibles dianas farmacológicas y de la posibilidad de que los parásitos desarrollen resistencia a los medicamentos.

PARAMET ofreció formación a doce investigadores noveles y dos experimentados, abarcando el proceso de descubrimiento de fármacos en su conjunto. Aunar la experiencia de instituciones de primer orden y del sector industrial debería facilitar que las investigaciones se materialicen en aplicaciones prácticas.

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Palabras clave

Red de formación, enfermedades parasitarias, PARAMET, descubrimiento de fármacos, análisis del fenotipo
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