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El cerebro de las aves y la construcción de los nidos

Expertos en comportamiento animal han estudiado cómo las aves «saben» cómo construir sus nidos.
El cerebro de las aves y la construcción de los nidos
La construcción del nido es un comportamiento muy sofisticado comparable al uso de herramientas, ya que implica la selección, la preparación y la manipulación de materiales para un objetivo concreto. Aunque casi todas las especies de aves construyen nidos, actualmente se dispone de muy poca información sobre cómo estas llevan a cabo el proceso de selección de materiales y la construcción de la estructura en sí.

Los investigadores del proyecto financiado por la Unión Europea BIRDNEST (Neural basis and cognition of nest building in birds) estudiaron la base neurológica del comportamiento de construcción del nido y cómo las aves aprenden a construirlo. Para tal fin, se empleó el pinzón cebra (Taeniopygia guttata) en experimentos de laboratorio dirigidos a identificar qué áreas del cerebro están relacionadas con la construcción del nido y a determinar si esta actividad necesitar ser practicada.

El equipo descubrió que los machos de pinzón zebra evitaban seleccionar materiales de anidación inadecuados en función de su experiencia personal. Esto demostró que, en lugar de ser instintivo, este comportamiento tiene un componente de aprendizaje individual. Las grabaciones de video también revelaron que los machos transportan más material al nido y de forma más rápida cuando la hembra está posada en este.

Las hormonas sexuales esteroideas afectan a muchos comportamientos reproductivos, si bien hasta ahora se desconocía su papel en la regulación del comportamiento de construcción del nido. Por tanto, el equipo evaluó la concentración de estas hormonas en sangre (testosterona en machos y estradiol en hembras) a fin de determinar si su concentración cambia cuando los pinzones cebra comienzan y terminan la construcción del nido. Los resultados iniciales revelaron que estas hormonas no regulaban la construcción del nido, aunque sí afectan a otros comportamientos reproductivos como el cortejo.

Los investigadores también llevaron a cabo experimentos de laboratorio para determinar si el cerebelo desempeña una función directa en la construcción del nido. En este contexto, se descubrió que la activación neuronal en esta área del cerebro aumenta cuando los machos depositan y apilan más material en el nido. Se están realizando estudios adicionales a fin de determinar si la activación es específica para el comportamiento de construcción del nido o si esta es parecida a cuando los pájaros simplemente manipulan el material del nido pero sin la oportunidad para construirlo.

El equipo de BIRDNEST recopiló datos experimentales de gran valor acerca del comportamiento de construcción del nido en aves, incluyendo datos referentes a la concentración de hormonas y la actividad cerebral que son muy difíciles de obtener en condiciones naturales. Esta información proporcionará pistas relevantes de la relación entre las habilidades físicas y la cognición así como entre las habilidades cognitivas y la complejidad conductual. Es más, esta ayudará a los científicos a comprender mejor cómo y por qué evolucionan las habilidades cognitivas.

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Palabras clave

Construcción del nido, BIRDNEST, Taeniopygia guttata, hormonas sexuales esteroideas, cerebelo
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