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Des piles à combustible miniatures pour remplacer les batteries

Les appareils électroniques portables sont de plus en plus consommateurs d'énergie. Des chercheurs italiens viennent de mettre au point une micro pile à combustible révolutionnaire. Elle pourrait remplacer les batteries traditionnelles afin de répondre aux exigences croissantes de ces appareils.
Des piles à combustible miniatures pour remplacer les batteries
L'utilisation d'ordinateurs et téléphones portables, de caméscopes, d'assistants personnels numériques et d'autres appareils électroniques portables a véritablement explosé au cours de la dernière décennie. Dans le même temps, nous sollicitons chaque jour davantage ces appareils, ce qui engendre une augmentation de la consommation d'énergie. Les batteries traditionnelles ont du mal à suivre le rythme.

Mais les micro batteries à combustible apportent une solution à cette situation. Ces dispositifs électrochimiques miniatures produisent de l'énergie électrique à partir de méthanol, d'hydrogène, de gaz naturel ou d'autres combustibles. Leur rapport taille/performances est tout à fait remarquable.

En Italie, les chercheurs de l'Institute for Microelectronics and Microsystems ont appliqué les techniques les plus récentes en micro ingénierie pour intégrer une micro pile à combustible dans une puce de silicium. Des canaux sont creusés dans la puce pour laisser passer l'oxygène et le combustible. Un catalyseur en suspension dans un substrat de silicium poreux est posé en couche sur ces canaux. Le substrat est recouvert d'une membrane d'échange de protons polymère qui assure la stabilité thermique et chimique ainsi que la conduction des protons en vue de performances optimales.

Par rapport aux batteries traditionnelles, cette nouvelle micro pile à combustible fournit davantage d'énergie et permet donc d'utiliser plus longtemps le matériel électronique susmentionné. Elle est également moins polluante car, contrairement aux batteries, elle n'engendre pas de déchets dangereux.

Ces avancées scientifiques ont été brevetées. Le procédé étant compatible ULSI (Ultra Large Scale Integration), son acceptation est universelle. Les premiers résultats étaient très attendus par la communauté internationale. Les inventeurs cherchent maintenant à créer une société à capital-risque mais aussi à stimuler d'autres recherches européennes dans ce domaine.