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Des tomates nouvelle génération pour combler les déficiences en vitamines

Il est apparu que la carotène B, un précurseur de la vitamine A, présentait une série de propriétés bénéfiques pour l'homme, parmi lesquels des effets anti-inflammatoires potentiels et une diminution possible du risque d'apparition de certains cancers. L'augmentation des niveaux de carotène B contenus dans les aliments pourrait bénéficier aux consommateurs tout en offrant une nouvelle alternative viable aux techniques de synthèse chimique.
Des tomates nouvelle génération pour combler les déficiences en vitamines
La carotène B est produite par la conversion enzymatique de la lycopène présente dans les tomates et dans d'autres tissus. Une société italienne s'est penchée sur la question de la teneur des tomates en carotène B en surexprimant dans les gènes l'enzyme responsable de la conversion de la lycopène. Les résultats ont conduit à l'obtention d'un nouveau génotype de tomate appelé tomate HighCaro (HC).

La tomate HC fait partie d'un projet d'aliments fonctionnels et pourrait être utilisée pour lutter contre la déficience en vitamine A, de même que servir de bio-usine pour la production à grande échelle de carotène B. Il s'agit d'un plant génétiquement modifié dont les propriétés transgéniques ne se limitent pas à la seule production de carotène B. Des études agricoles ont montré que les plants de tomates HC résistaient mieux dans des environnements pauvres en eau que les plants de contrôle, ce rend leur culture idéale dans les régions où l'eau est un facteur restrictif.

Par ailleurs, même si les tomates HC contiennent des quantités de carotène B similaires à autres légumes (les carottes, par exemple), les tomates s'adaptent mieux à des conditions environnementales diverses et affichent un meilleur rendement par hectare. Ces caractéristiques les rendent plus attrayantes que d'autres légumes contenant de la carotène B. En outre, leur teneur en eau élevée facilite les procédures de purification dans des environnements de production.

Les développeurs sont à présent à la recherche de partenaires potentiels en vue d'augmenter la production et d'entreprendre des efforts de commercialisation du produit final. Des demandes de brevet ont été introduites et des prototypes sont d'ores et déjà disponibles.