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Reportaje destacado

Financiado con arreglo a: FP6-AEROSPACE

Grandes logros de IDT — Eliminar el choque de las descargas de rayos en vuelo

Las aeronaves comerciales de pasajeros reciben la descarga de un rayo una vez al año de media. Mientras que los efectos de las descargas de rayos de baja amplitud sobre los aviones y helicópteros son mínimos, las descargas de gran amplitud pueden dar lugar a retrasos costosos y operaciones importantes de reparación y mantenimiento. Por medio de un proyecto financiado por la Unión Europea se ha desarrollado un prototipo de sistema en vuelo para medir las propiedades reales de las caídas de rayos y sus posibles efectos sobre las aeronaves.
Grandes logros de IDT — Eliminar el choque de las descargas de rayos en vuelo
En el pasado se han recopilado datos reales de caídas de rayos sobre una aeronave de pruebas, los cuales han proporcionado durante años información adecuada sobre las caídas de rayos. No obstante, no existen muchos datos de caídas de rayos en vuelo. Disponer de más datos significaría conocer más a fondo el fenómeno y permitiría a los diseñadores de aeronaves optimizar la estructura y reducir los costes de mantenimiento después de la caída de un rayo. La detección de la caída de rayos en tiempo real y la transmisión de información al personal de mantenimiento hacen posible preparar las tareas de inspección o reparación antes del aterrizaje de la aeronave.

En el proyecto «In-flight lightning strike damage assessment system» (ILDAS), un esfuerzo conjunto de doce empresas europeas, se ha desarrollado y validado un prototipo de sistema que evalúa los efectos de la caída de un rayo directamente en la aeronave y proporciona datos que se podrían utilizar para mejorar el diseño de las futuras aeronaves.

El equipo del proyecto desarrolló un sistema que utiliza sensores avanzados inteligentes situados sobre el fuselaje y las alas de una aeronave que caracterizan los parámetros propios de la caída del rayo y la intensidad de corriente que fluye por la carcasa de la aeronave en ese instante. Además, como elemento tal vez más importante, los socios del proyecto crearon soluciones de sensores para el interior de las cabinas que proporcionan un punto de partida mucho mejor para desarrollar un sistema ILDAS a bordo para aviones comerciales, dado que son considerablemente más fáciles de instalar en la aeronave.

«Hemos desarrollado un sistema de medición capaz de medir los datos reales de la caída de un rayo», explica Rob Zwemmer, coordinador del proyecto ILDAS en el Laboratorio Aeroespacial Nacional de Ámsterdam. «Además, hemos validado con éxito un sensor para ventana que plantea muchas posibilidades y que presenta como principal ventaja que se puede colocar dentro de la aeronave.»

«El sistema ILDAS se ha validado sobre una aeronave real, pero solamente sobre el suelo», añade el Sr. Zwemmer. «Para estar listo para aplicaciones de la vida real, es necesario probar que ILDAS funciona en un entorno aerotransportado real y que puede medir las caídas de rayos reales montado sobre la aeronave.»

No obstante, admite que resulta muy difícil proporcionar tal entorno, ya que los pilotos no desean o no se les permite volar deliberadamente por zonas donde la aeronave esté expuesta a sufrir caídas de rayos. El paso siguiente para el equipo de ILDAS es encontrar una solución para este problema, ahora que el proyecto ha terminado.

«Actualmente cooperamos con Airbus para colocar un sistema ILDAS en una aeronave de pruebas con este objetivo», confirma el Sr. Zwemmer.

Negociar el caso

Después de verificar el sistema en vuelo con éxito, la intención es desarrollar un caso de estudio exhaustivo de orientación comercial para garantizar que los sistemas ILDAS se puedan aplicar a flotas operativas de la forma más rentable posible.

Además de las pruebas sobre el suelo, el equipo de ILDAS también ha investigado un concepto de base de datos dedicado a almacenar y evaluar los datos de rayos medidos y deducidos. Tal como sugiere el Sr. Zwemmer, esta base de datos será, por sí misma, un recurso de gran valor que permitirá aprovechar los resultados posteriormente.

Los datos de caídas de rayos registrados se pueden descargar en la base de datos, lo cual proporciona una valoración precisa de la gravedad de cualquier caída de rayo sufrida poco después del incidente. El conocimiento inmediato de la gravedad de la caída de un rayo dará a las aerolíneas indicios del nivel de inspección y mantenimiento necesario, lo cual ahorrará tiempo y dinero.

Según explica el Sr. Zwemmer, probablemente se continuará desarrollando el concepto de la base de datos en futuros proyectos ILDAS.

- Nombre completo del proyecto: «In-flight lightning strike damage assessment system»
- Acrónimo del proyecto: ILDAS
- página web del proyecto ILDAS
- Número de referencia del proyecto: 30806
- Nombre/país del coordinador del proyecto: Robert Zwemmer / Avionics Development & Qualification Department, National Aerospace Laboratory NLR (Países Bajos)
- Coste total del proyecto: 4 255 247 euros
- Aportación de la Comisión Europea: 2 331 793 euros
- Inicio y finalización del proyecto: octubre de 2006 a julio de 2009
- Otros países asociados: Francia, República Checa, Alemania, Reino Unido, Países Bajos

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