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Métodos de estudio del VHC

El virus de la hepatitis C (VHC) constituye un problema sanitario muy importante a nivel mundial, con millones de personas infectadas. Dado que los tratamientos actuales tienen una eficacia limitada, es necesario revisar la biología del VHC.
Métodos de estudio del VHC
El VHC es la principal causa de la cirrosis hepática y el carcinoma hepatocelular. Las opciones de tratamiento actuales no son muy eficaces y la inhibición viral no alcanza más de un 50 % de los pacientes tratados. Además, el VHC presenta gran variabilidad genética, y así elude la presión de los medicamentos y la respuesta inmunitaria. Esta característica tan singular se debe a la falta de actividad correctora de la ARN polimerasa y así se producen genomas recombinantes. Además, esta diversidad genética impide el desarrollo de vacunas eficaces.

El principal objetivo del proyecto financiado por la Unión Europea HCVPACK (Development of two complementary systems for the study of recombination and packaging of hepatitis C virus genomic RNA using fluorescent proteins and live imaging) es diseñar estudios de la biología del ARN del VHC. Estos estudios permitieron estimar las frecuencias de recombinación del VHC bajo diferentes condiciones y detectar el ARN viral en células vivas.

Los científicos demostraron que el virus puede recombinarse eficientemente bajo fuerte presión selectiva, incluso sin replicación. Observaron que los genomas de VHC recombinantes experimentaron más ciclos de recombinación para mejorar su aptitud y eliminar las secuencias redundantes. Conjuntamente, los resultados del estudio subrayan la importancia de la recombinación en la evolución y ciclo de vida del VHC.

Los científicos investigaron el ensamblado de diferentes genotipos virales con el fin de visualizar el genoma del ARN del VHC dentro de las células y estudiar el mecanismo de empaquetamiento y la eficiencia del VHC. No observaron diferencias significativas en la distribución de Core y NS5A respecto de los principales genotipos del VHC, lo que sugiere que todas las cepas utilizan el mismo mecanismo de ensamblado. El seguimiento del ARN genómico del VHC se basó en la capacidad de insertar y reconocer estructuras tallo-bucle dentro de los genomas con proteínas de fijación al ARN fluorescentes. Para la detección es necesario utilizar un sistema de microscopia muy sensible con una cámara con dispositivo de carga acoplada con multiplicación de electrones de última generación.

Combinados, estos estudios permiten comprender mejor el ciclo de vida del VHC, especialmente en lo que respecta a la función de recombinación viral en el desarrollo de la resistencia a los medicamentos. Sin lugar a dudas, ello permitirá desarrollar nuevos tratamientos y mejorará los resultados obtenidos en pacientes infectados por VHC.

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Palabras clave

VHC, virus de la hepatitis C, variabilidad genética, recombinación, ciclo de vida
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