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Arcillas marcianas que podrían aportar pruebas de la existencia de agua en el planeta

Una manera interesante de estudiar la arcilla de Marte podría aclarar la presencia y actividad de agua en el pasado en el planeta rojo.
Arcillas marcianas que podrían aportar pruebas de la existencia de agua en el planeta
La investigación sobre la habitabilidad de Marte es una de las principales cuestiones objeto de estudio en el planeta e que implica la utilización de sondas de alta tecnología e instrumentación sofisticada en los vehículos de exploración planetaria conocidos como rovers. Una vía de estudio que podría ayudar a esclarecer la cuestión consiste en averiguar si los minerales de arcilla presentes en Marte se formaron a través de procesos hidrotermales. Los socios del proyecto financiado por la Unión Europea HYDRO-MARS han asumido este reto.

Tras realizar un estudio espectroscópico y mineralógico avanzado sobre los filosilicatos o arcillas de fuentes o respiraderos hidrotermales submarinos de la Tierra, el equipo del proyecto aplicó sus resultados a los datos de teleobservación por infrarrojos (IR) de Marte. Los miembros del consorcio analizaron setenta muestras de arcilla del fondo del mar con una composición similar a la arcilla de Marte, centrando su atención en treinta y cinco de ellas que presentan las características deseadas. Los minerales de hierro y magnesio claves como el talco y la nontronita fueron objeto de especial atención.

Más concretamente, el estudio incluyó diversos tipos de estudios por rayos X y espectroscopia, así como análisis geoquímicos, termogravimétricos y microscópicos. Para empezar, los resultados revelaron nuevos datos sobre la mineralogía fundamental de las arcillas del suelo marino y la naturaleza de los minerales del mismo. También aportaron nuevos conocimientos sobre la naturaleza de las arcillas en Marte, que apuntan en la dirección de la existencia de procesos hidrotermales en algunos depósitos.

Basándose en estos resultados y otros anteriores, los miembros del consorcio publicaron un documento que aporta pruebas espectrales concluyentes de la existencia de arcillas de capa mixta en Marte, en particular, arcillas de capa mixta con caolinita y esmectita. El equipo HYDRO-MARS publicó asimismo un documento sobre arcillas de hierro y magnesio procedentes de aguas subterráneas en Marte. El documento apoya la idea de que los ambientes hidrotermales en la subsuperficie de Marte deberían convertirse en una prioridad para la futura exploración exobiológica.

Otros dos manuscritos sobre temas conexos están pendientes de publicación y, junto con los resultados finales del proyecto, contribuirán a mejorar radicalmente los conocimientos sobre la historia del agua en Marte. En última instancia, esto podría ayudar a reevaluar las posibilidades de vida en la historia del planeta, ayudando a dar respuesta a una de las preguntas más fundamentales de la humanidad en relación con el Universo.

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