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Dinero bien empleado - El Comisario de Investigación expresa su agradecimiento a los investigadores de Biomed II por su ardua labor

Bienvenidos al siglo XXI. El pronóstico es el siguiente: Más de medio millón de personas contraerán diabetes, una de cada tres personas tendrá cáncer, el virus del SIDA está listo para arrasar Europa Oriental, a un ritmo que los científicos describen como "alarmante", y el 55 ...
Bienvenidos al siglo XXI. El pronóstico es el siguiente: Más de medio millón de personas contraerán diabetes, una de cada tres personas tendrá cáncer, el virus del SIDA está listo para arrasar Europa Oriental, a un ritmo que los científicos describen como "alarmante", y el 55 por ciento de los ciudadanos de la UE morirá de enfermedades causadas por la obstrucción de sus arterias.
Sin lugar a dudas, estos datos son deprimentes. Sin embargo, el optimismo prevalecía a principios de enero, cuando los investigadores europeos se reunieron en Bruselas para debatir, en presencia de funcionarios de la Comisión Europea, el trabajo satisfactorio que están llevando a cabo, con el fin de comprender y prevenir el embate de las enfermedades más extendidas en Europa.
La Dirección General de Investigación de la Comisión organizó la manifestación para mostrar el éxito de una serie de proyectos que ha financiado en el marco de su programa Biomed II, así como para agradecer a los investigadores del ámbito por sus esfuerzos ininterrumpidos en la ofensiva contra las enfermedades en la Unión Europea.
Al presentar cuatro proyectos satisfactorios financiados por Biomed II, cuyos avances recientes tienen importantes implicaciones para la lucha contra el cáncer, las enfermedades cardíacas, la diabetes y el SIDA, el Comisario europeo de Investigación, Philippe Busquin, subrayó la importancia del trabajo de los científicos para los ciudadanos europeos:
"Los ciudadanos europeos le tienden la mano a los científicos en busca de ayuda." - dijo - "Como nunca antes, los científicos tienen que tratar de llegar a los ciudadanos porque éstos esperan más de ellos. Estoy muy satisfecho de ver que tantos científicos están haciéndolo y quiero agradecer a los investigadores que trabajan a toda prisa en Europa tratando de responder a las preocupaciones de los ciudadanos." El Comisario Busquin hizo hincapié en la importancia de la colaboración en el marco de los programas de investigación de la UE, cuando afirmó: "La investigación destinada a los ciudadanos europeos debe llevarse a cabo en el ámbito político europeo".
El más reciente programa de investigación sobre Biomedicina y Salud de la Comisión Europea, conocido como Biomed II, se extendió de 1994 a 1998 y celebró 20 años de participación sostenida y creciente de la Comisión Europea en este ámbito. El primer programa de investigación biomédica de la Comisión comenzó en 1978, con sólo tres proyectos y un presupuesto de un millón de ecus. En los últimos diez años esta cifra ha aumentado enormemente y Biomed II solo recibió un total de 3550 propuestas de proyectos multinacionales de 1994 a 1998.
El programa abarca una amplia gama de áreas de investigación: desde los productos farmacéuticos y la ingeniería biomédica, la investigación del cerebro, todas las enfermedades más importantes (cáncer, enfermedades cardiovasculares, infecciosas, relacionadas con la edad y raras), hasta la salud ocupacional y medioambiental, el genoma humano, la salud pública y la ética biomédica.
La Comisión anunció recientemente que el programa Biomed II ha sido especialmente satisfactorio en la promoción de la investigación europea sobre la comprensión de los mecanismos del origen y la evolución de enfermedades, así como en la evaluación de estrategias para su tratamiento. Los científicos que presentaron sus investigaciones en Bruselas el 7 de enero lo reafirmaron.
El Dr. Jens Lundgren del Hospital Universitario de Huidovre en Dinamarca, por ejemplo, subrayó lo útil que resulta la investigación con colaboración transfronteriza para el estudio de la efectividad de la terapia contra el SIDA:
"Para evaluar el HIV clínico en Europa es necesario contar con una gran cantidad de pacientes de todo el continente, de manera que se puedan controlar todos los indicios importantes. Por ejemplo, es vital recopilar muestras de sangre, en especial para detectar el desarrollo de la resistencia", planteó.
El proyecto de su equipo, llamado "EuroSIDA", es el mayor estudio internacional sobre personas infectadas por el SIDA en el mundo. Una gran red de investigadores de 60 clínicas situadas en 20 países, incluidos varios de Europa Oriental, analizó datos de 150.000 pacientes. El proyecto inicialmente mereció financiación del programa Biomed I, en 1984, y Biomed II lo financió a partir de 1997. Los fondos del consorcio del Dr. Lundgren se agotarán en mayo de este año y por eso está tratando de obtener otra vez ayuda financiera comunitaria, del V Programa Marco.
"Hemos observado una considerable mejoría en la prognosis de pacientes en los últimos tres años. Pero, al mismo tiempo, los nuevos patrones de enfermedad en algunos pacientes y la resistencia a los varios tratamientos contra el virus del SIDA, así como sus posibles efectos tóxicos, constituyen preocupaciones que requieren el control ininterrumpido en el nuevo milenio", afirmó el Dr. Lundgren, quien agregó: "Nuestro estudio no hubiera podido ser posible sin la financiación que recibió de los programas BIOMED I y II." "EuroSIDA también ha recibido asistencia de Glaxo Wellcome, Pharmacia y UpJohn, Merck, Sharp y Dome".
El apoyo de Biomed II también ha sido útil a los investigadores que tratan de entender los mecanismos de la diabetes, con vistas a desarrollar un tratamiento que emplee la terapia de genes. El Dr. Philippe Froguel del Instituto Pasteur de Lille, Francia, explicó: "nuestro mayor obstáculo para encontrar un tratamiento contra la diabetes es que no sabemos qué la provoca. No la entendemos."
Además de estudiar la diabetes, a su equipo le ha interesado crear las herramientas que faciliten su comprensión. Para ello, tuvieron que desarrollar bases de datos comunes y mejorar los análisis genéticos estadísticos específicos de características complejas y la definición de los estándares de calidad de los estudios genéticos. Ellos han recopilado datos de diferentes países europeos y han hecho un fondo común para su análisis. "El paso final fue sugerirle a nuestros homólogos norteamericanos el establecimiento de un consorcio internacional para el estudio genético de la diabetes, que condujo a la identificación de un importante locus de diabetes en el cromosoma 20, como sugerían estudios anteriores de la UE. Este descubrimiento es probablemente el avance más importante en el ámbito de la diabetes en los últimos 20 años." - afirmó el Dr. Froguel, quien agregó: "El proyecto ha demostrado que Europa puede ir a la vanguardia".
El trabajo de los científicos atrae el interés creciente de la industria farmacéutica de la UE y, en diciembre de 1999, el equipo recibió la aprobación de nuevos fondos en el ámbito del VPM, para que puedan continuar su trabajo en el sector.
El Profesor John Martin de la Unidad de Investigación Genética de University College, Londres, también se pronunció sobre los beneficios del establecimiento de empresas conjuntas de investigación en la UE. La investigación que él dirige ha sido posible gracias a la combinación de de las experiencias de científicos del Reino Unido, Finlandia, Alemania e Italia. "Juntos" - anunció con orgullo durante la reunión de Bruselas - "hemos descubierto un nuevo tratamiento contra las enfermedades cardiacas".
La arteriosclerosis - el estrechamiento de las arterias en el corazón, el cerebro o las piernas - es la mayor causa de muertes en la UE, según el Profesor Martin. Provoca infartos, derrames cerebrales y enfermedades cardiovasculares periféricas. Sin embargo, con la asistencia financiera de Biomed 2, el equipo del Profesor Martin ha descubierto que un factor especial de crecimiento llamado VGF (Vascular Endothelial Growth Factor - Factor de Crecimiento Vascular Endotelial), que contribuye al crecimiento de los vasos sanguíneos en el feto, también está presente en las arterias adultas y ayuda a reparar los vasos sanguíneos dañados.
"Este descubrimiento tiene grandes implicaciones para la prevención o minimización de la arterosclerosis" - planteó el Profesor Martin, quien agregó - "No hubiera podido realizarse sin la existencia de un equipo europeo combinado. Cada miembro del equipo analizó un aspecto del problema: la biología celular y la coordinación se llevaron a cabo en el Reino Unido, la investigación clínica y la terapia de genes en Finlandia, la farmacología animal en Italia y el desarrollo plásmido de biología celular en Alemania".
El equipo del Profesor Martin ha patentado el fruto de sus esfuerzos y, con el fin de valorizar su investigación, han establecido una pequeña empresa de biotecnología llamada "Eurogene", que logró reunir 1,5 millones de libras esterlinas de capital de riesgo, apenas 18 meses después de haber recibido el subsidio de investigación de la UE. "El carácter paneuropeo de la empresa ha atraído mucho interés, en especial en Japón y EEUU." - afirmó el Profesor Martin. Si los ensayos clínicos de sus tratamientos contra la arterosclerosis son satisfactorios, el equipo podría contar con un producto muy valioso:
"A todas luces, es un alto riesgo. No podemos garantizar que (el tratamiento) dé resultados en esta etapa, pero podría tratarse de un mercado de varios billones de dólares", explicó el Profesor Martin.
Los beneficios que pueda obtener la empresa, afirmó, se invertirán en las respectivas universidades de los miembros del equipo, para contribuir a la financiación de la investigación futura.
Sin duda, el programa Biomed II ha ayudado a los científicos europeos a comprender mejor las enfermedades que, lamentablemente, muchos de nosotros conocemos bien de cerca. Otros proyectos satisfactorios de Biomed II se centraron en el cáncer y el autismo, por ejemplo, y, como resultado del trabajo financiado por este programa, se han publicado varios centenares de artículos.
La Comisión Europea continúa distribuyendo fondos de investigación para las ciencias de la vida, en el ámbito del programa temático del VPM "Calidad de la Vida y Gestión de los Recursos Vivos", mediante las Acciones Clave "Control de las enfermedades infecciosas", "Medioambiente y salud" y "Envejecimiento de la población", así como a través de muchas de las actividades genéricas del programa, tales como la investigación del genoma y las enfermedades de origen genético o las neurociencias. Ya están disponibles los resultados de la primera convocatoria de propuestas para la financiación en el marco de este programa.

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