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Midiendo lo Imposible

La medición constituye la base de la ciencia, pero ¿cómo se mide lo subjetivo? ¿Puede la ciencia basarse en avances tecnológicos para descubrir las rarezas e imponderables de le la mente humana y cómo interactúan las personas con el mundo? La respuesta es que la ciencia lo est...

Entrevistas

La medición constituye la base de la ciencia, pero ¿cómo se mide lo subjetivo? ¿Puede la ciencia basarse en avances tecnológicos para descubrir las rarezas e imponderables de le la mente humana y cómo interactúan las personas con el mundo? La respuesta es que la ciencia lo está intentando. Un conjunto de nuevos proyectos de investigación de la UE está analizando la interconexión entre diferentes disciplinas y la experiencia humana; entre la psicología, la ingeniería y la fisiología surge Midiendo lo Imposible.

El objetivo de los proyectos de Midiendo lo Imposible es, entre otras cosas, cuantificar la "naturalidad"; las reacciones psicológicas a la música; medir objetivamente el sonido; comprender el lenguaje corporal emocional; probar la fiabilidad de la memoria humana; medir el placer de jugar a juegos informáticos, etc. Se podría decir que están objetivizando lo subjetivo. Una recogida de datos como ésta puede parecer extraña al principio pero los resultados tendrán un impacto significativo en las tecnologías emergentes, especialmente en la forma en que interactúan con el mundo, y serán un estímulo para la innovación de la UE.

Los métodos científicos requieren que pensemos en por qué ocurre algo, en una hipótesis, y que después probemos esa hipótesis. Pero, ¿qué ocurre si las mediciones deseadas son simplemente demasiado difíciles, demasiado subjetivas o traspasan demasiadas disciplinas? Los nuevos enfoques de estas cuestiones, aparentemente imposibles, conducirán a mejoras inimaginables en el mundo que nos rodea. Las aplicaciones son varias, de la empresa a los productos, pasando por los procesos de fabricación, y el aspecto y la sensación del mundo que nos rodea. En una palabra: Calidad.

En el libro "Zen y el arte del mantenimiento de la motocicleta", el autor, Robert Pirsig, reflexionó sobre la idea de la calidad. "[...] nosotros, organismos avanzados, respondemos a nuestro entorno con una invención de muchos análogos maravillosos. Inventamos tierra y cielos, árboles, piedras y océanos, dioses, música, artes, lenguaje, filosofía, ingeniería, civilización y ciencia. A estos análogos los llamamos realidad [...]. Pero lo que nos hace inventar los análogos es la Calidad. La calidad es el estímulo continuo que nuestro entorno nos proporciona para crear el mundo en que vivimos", escribe Robert Pirsig.

El concepto de calidad desborda a Pirsig, volviéndole profundamente loco, pero afortunadamente de modo temporal. Con la aplicación de la tecnología y enfoques atípicos de disciplinas establecidas, combinados con ciencias más modernas como la teoría del caos, el concepto de calidad puede desglosarse y analizarse y, quizás, la insuficiente cordura de Pirsig le hubiera convertido hoy en investigador.

Algunos han acuñado este enfoque "blando" o medición sensorial en contraste con la medición "dura" necesaria para enviar satélites al espacio, medir nanotubos o desarrollar vacunas para el virus VIH. El entusiasta Carlos Saraiva Martins, de la DG Investigación de la Comisión Europea, es responsable del conjunto de proyectos de Midiendo lo Imposible, una iniciativa de NEST (Ciencia y Tecnologías Nuevas y Emergentes). "En todos los fenómenos multidimensionales, es necesario saber cómo son percibidas las cosas. Por ejemplo en un aeropuerto, se pueden medir el número de decibelios, la frecuencia de los vuelos, pero puede que no se ajusten a como los perciben las personas que viven cerca del aeropuerto. Necesitamos tener métodos metodológicos para ofrecer respuestas correctas", declaró.

Las aplicaciones de este programa son varias y la mayoría se refieren a la calidad. El Dr. Saraiva Martins utilizó el ejemplo de una fábrica en la que él no tenía experiencia pero en la que su mujer era experta en distinguir inmediatamente la calidad de diferentes textiles. "Su [calidad] es siempre subjetiva, pero podemos intentar entender el tejido en sí, aportar el diseño, darle la sensación que quieres. Esto es investigación industrial para el día de mañana".

El Dr. Saraiva Martins señaló algunas propuestas nuevas recibidas por la Comisión en respuesta a su convocatoria de propuestas del VI Programa Marco (VIPM). "Este tipo de fenómeno metodológico fue emergiendo cada vez más, midiendo ventajas intangibles, tales como la inteligencia de los empleados", declaró. "Teníamos un límite y estos proyectos fueron descalificados en la convocatoria. Todos fueron rechazados".

El Dr. Saraiva Martins pensó que estas propuestas rechazadas tenían más mérito de lo que consideraba el sistema. Pensó que algunas de estas propuestas habían encontrado algo, algo diferente y muy interesante. "Después de consultas externas con científicos y tres seminarios de puesta en común, era evidente que NEST podría reaccionar activamente en lo que se refiere a estos enfoques, e incluimos " Midiendo lo Imposible" en la iniciativa NEST PATHFINDER de la Comisión Europea", declaró. La solicitud del Dr. Saraiva Martins fue aceptada y se incluyó la convocatoria, cuya competencia se expone de la siguiente forma: "Esta iniciativa tiene como objetivo apoyar la investigación interdisciplinaria y los métodos de investigación nuevos que podrían presentar posibilidades de avance de la medición de fenómenos multidimensionales mediados por la interpretación y/o percepción humanas".

Éste fue el avance. "Una vez lanzada la iniciativa, los evaluadores no pudieron decir que "no tenía sentido" y, en lugar de ello, evaluaron la mejor de las propuestas", declara.

Las solicitudes pueden parecer a primera vista extrañas pero no para Andy Henson, del Laboratorio Nacional de Física del Reino Unido, quien, además de medir las preferencias de los nanotubos y los efectos cuánticos, ha tenido que investigar con regularidad fenómenos atípicos como "el lustre de los gatos, o lo que es más habitual, un centro comercial puede preguntarnos sobre la mejor forma de iluminar una ciudad, o desarrollar un camuflaje para uniformes militares que funcionara en espectros visibles e infrarrojos", explica. El Laboratorio Nacional de Física, que dio origen al concepto, dirige el proyecto MONAT (medición de la naturalidad), y pondrá en marcha un sitio Web abierto para la nueva red de "Midiendo lo Imposible", MINET, coordinada por la Universidad de Estocolmo.

"Lo desafiante es atajar caminos y disciplinas", afirma el Dr. Henson. "Un metrólogo no habla habitualmente con un psicólogo o un fisiólogo, de hecho ni siquiera entendemos los unos el lenguaje de los otros. Estos proyectos ocasionarán una sinergia entre ellos, para acercar un enfoque metrológico más riguroso a aquellas áreas en las que, a menudo, lo mejor que podemos hacer es una prueba de panel".

Aunque estos tipos de proyectos sean ciertamente desafiantes, las recompensas podrían ser considerables. "Un proyecto tradicional podría intentar mejorar una pequeña parte, como por ejemplo un componente para el ala de un avión, reuniendo beneficios generales de una fracción de un por ciento. Pero la calidad percibida es diferente. Si mi mujer puede escoger en un instante los tejidos de mejor calidad en una tienda, quizá este valor añadido podría ser diseñado en ellos", declara el Dr. Henson, haciéndose eco de las declaraciones del Dr.Saraiva Martins. Y continúa: "Un producto es una cosa binaria, ha percibido valor y vende, o acumula polvo en el estante y el cliente recurre a una oferta del competidor, es todo o nada. Además, la gente pagará una cantidad considerable por la calidad, pero sólo si reconoce que está ahí".

Sólo estamos aprendiendo cómo tener en cuenta la calidad en un producto, como parte íntegra del diseño. La ciencia de la complejidad hizo que la gente abriera su mente. Pero desafortunadamente, hasta hoy, la potencia informática ha sido simplemente insuficiente para procesar información altamente compleja y reducirla a algo que tenga sentido. Ahora, esto es tan posible como asequible, y aquellos primeros soñadores tienen algo con lo que trabajar.

Pueden obtenerse ejemplos de experiencias reales. A la hora de medir el confort, los diseñadores de trenes rápidos descubrieron que los pasajeros echaban de menos el movimiento del tren, era demasiado leve y, en cierto modo, la perfección estropeaba la experiencia", afirma el Dr. Saraiva Martins. "Luego, ¿por qué no acentuar los ángulos, aumentar la sensación de velocidad y aumentar la experiencia?, pregunta. Esto es lo que los vendedores llaman "valor añadido". Midiendo lo Imposible tiene como objetivo descomponer el espacio existente entre el objetivismo y el empirismo creando un vínculo entre ellos.

Hoy en día, cuando las empresas prueban nuevos productos utilizan la prueba de panel para estimar lo conveniente que es un producto. "La prueba de panel tiene una desventaja inherente: Sirve para hoy, no para mañana. Mide una opinión media tal como es ahora. Los productos buenos e innovadores retan y avanzan", afirma el Dr. Henson.

Puesto que hoy en día Europa se ha dado cuenta de que se ha quedado atrás a causa del bajo coste de las economías emergentes y una mayor competencia de economías maduras, este nuevo enfoque podría ayudar a Europa a aferrarse a su posición competitiva. Los proyectos como Midiendo lo Imposible buscan adelantar a la competencia con innovación.

El Dr. Henson explica: "Cuando ves artículos muy buenos, tienen algo especial, lo que llamaríamos calidad percibida, que con el tiempo podemos llegar incluso a asociar con toda una marca. Por lo tanto, "ese algo" puede añadirle una gran calidad en términos de valor, no fracciones de un por ciento, no hay más que ver el éxito de [Apple] iPods. Lo que necesitamos hacer como economía es golpear el mercado con más frecuencia y en el primer intento. Para conseguirlo debemos comprender mejor, y eso significa medir, lo que hoy en día es lo imposible".

Este tipo de enfoque encaja perfectamente con la noción de "mercados líderes", incluida en el anteproyecto de innovación europea, el informe de Aho, presidido por el antiguo Primer Ministro finlandés, Esko Aho. Pero, ni siquiera en Finlandia, se cuenta aún con el apoyo nacional para estas nuevas formas de investigación.

El neurocientífico Minna Huotilainen, del Departamento de Psicología de la Universidad de Helsinki, presentó, con el proyecto BrainTuning, una oferta para una de las convocatorias de Midiendo lo Imposible que resultó ser un éxito.

Este proyecto examina la psicología y la música y, en particular, la evaluación de la música utilizando herramientas de investigación cerebral. Abarca la psicología, la musicología y la investigación cerebral, combinando los temas y analizando también el desarrollo del cerebro y las respuestas emotivas a la música.

"En nuestro caso, ésta [la convocatoria de Midiendo lo Imposible] es la única forma de hacerlo. La financiación nacional no nos habría financiado [...]. Esto es muy importante para nosotros, avanzar en este campo", comenta.

"Pensando en mi campo, la neurociencia, si se quiere estudiar el desarrollo, se podría investigar con financiación nacional y analizar el desarrollo del lenguaje y quizás analizar un poco la música, pero se seguiría estando dentro de los parámetros convencionales", afirma. Sin embargo, la Dra. Huotilainen quiso analizar la investigación interdisciplinaria.

"Si puedes encontrar personas que estén interesadas en dos campos diferentes, creo que es ahí donde radican los verdaderos avances científicos, donde puedes dar saltos gigantescos". Ella cree también que los estudios interdisciplinarios son esenciales para prevenir la repetición de un tiempo de investigación valioso y para aplicar estudios de un área a otra. "La gente puede haber encontrado respuestas en un campo, pero los investigadores de otros campos pueden no saberlo, los investigadores no hablan unos con otros. De este modo se puede emplear la información y aplicarla en otros campos".

Para Andy Henson, la idea hará circular los productos de consumo a un ritmo rápido. "Para hacer productos de calidad tienes que competir en calidad percibida [...]. Existen también aplicaciones en la medicina forense y la identificación de falsificaciones", declara.

Antes, "éstas no se consideraban el tipo de cosas que habrían sido financiadas por el Programa Marco", declara el Dr Henson. "Para ser ambicioso, tienes que correr riesgos. Ésta es una de las áreas en las que los proyectos combinan el diálogo y el reto e innovan. De las ciencias a la innovación, los desarrollos colaborarán en la agenda de innovación", declara. La investigación no ha hecho más que empezar. La Dra. Huotilainen declara que BrainTuning está actualmente en una fase de recopilación de datos.

El Dr. Saraiva Martins ve en Midiendo lo Imposible una forma de restablecer el clásico abismo existente entre objetivismo y empirismo. "Hay muchas cosas que deberíamos hacer, es nuestra responsabilidad, volver a unir ambos mundos". Y esperar a ser sorprendidos.

Proyectos seleccionados:

- MindBridge: Midiendo la consciencia. Su objetivo es llenar el vacío existente entre la psicología y la neurociencia, entre la experiencia subjetiva y la observación objetiva;

- MONAT: Midiendo la "naturalidad";

-PERCEPT: Consciencia perceptual. De la apreciación técnica a la artística, vinculando respuestas de comportamiento a caminos neurales;

- SynTex: Midiendo sensaciones y expectativas asociadas con la textura.