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Los botánicos cultivan semillas con 200 años de antigüedad

Los científicos del "Millennium Seed Bank" (Banco de semillas del milenio), iniciativa internacional de conservación vegetal de los británicos "Royal Botanic Gardens, Kew", han sido capaces de inducir la germinación de semillas de 200 años de antigüedad.

En 1803, las semilla...

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Los científicos del "Millennium Seed Bank" (Banco de semillas del milenio), iniciativa internacional de conservación vegetal de los británicos "Royal Botanic Gardens, Kew", han sido capaces de inducir la germinación de semillas de 200 años de antigüedad.

En 1803, las semillas viajaron al Reino Unido, en el equipaje de un mercader holandés, pasajero de un buque prusiano procedente de Sudáfrica. Las descubriría Roelof van Gelder, investigador invitado de la Biblioteca Real Holandesa, en un libro de notas guardado en los Archivos Nacionales.

Conscientes de las pésimas condiciones de conservación de las semillas, los científicos no dan crédito al éxito obtenido. "Es un resultado fantástico", ha declarado el ecologista Matt Daws. "La antigüedad de las semillas y las dudosas condiciones de almacenamiento -un barco y la Torre de Londres, entre otros contenedores- no presagiaban nada bueno".

De hecho, 29 de las 32 especies de semillas halladas no dieron fruto, a pesar de la minuciosidad con la que se preparó la reproducción de las condiciones reinantes en la región del Cabo. Así, el alto riesgo de incendio que se da en esta zona crea condiciones favorables para la germinación. Por consiguiente, los científicos reprodujeron los efectos del fuego retirando las cáscaras duras de algunas semillas y colocando otras en espacios llenos de humo.

El éxito vino con la legumbre Liparia villosa, Leucospermum y una especie de acacia sin determinar. "Habrá que esperar a que florezca para saber de qué especie se trata", advierte Matt Daws. "Si es un árbol, la espera puede ser larga".

Cuando las plantas hayan madurado, los científicos efectuarán análisis genéticos y genómicos, investigando su modelo de adaptación a lo largo de 200 años mediante comparación de estos ejemplares y sus equivalentes modernos.

Para los científicos de Kew, el proyecto reviste un interés no sólo histórico. "Según los modelos de supervivencia conocidos, hasta las semillas de cereales más resistentes tenían que haber claudicado ante tales condiciones de tiempo y conservación", explica Matt Daws. "Si en tales condiciones han sido capaces de sobrevivir, ¿cuánto tiempo se conservarán las semillas que tenemos almacenadas en el Banco del milenio?"

En 2002, un grupo de científicos estadounidenses estimularon la germinación de semillas de loto de 500 años de edad, según la datación por carbono. Asimismo, un equipo israelí certifica haber cultivado una palmera de dátiles a partir de una semilla de 2.000 años de antigüedad.

El proyecto de Banco de semillas del milenio es un programa de conservación diseñado para recoger y almacenar, antes de 2010, el 10 por ciento (esto es, 24.000 especies) de las plantas de semillas del mundo. Entre otras actividades, se investigará la mejora de técnicas de conservación y se proporcionará material a efectos de investigación y reintroducción en la naturaleza.