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Aquatic-terrestrial linkages in Afrotropical lakes and rivers using stable hydrogen isotopes

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A la búsqueda de modos para ayudar a los peces e hipopótamos a crecer bien

Un titular de la beca Marie Curie ha empleado un método vanguardista para analizar dos de las extensiones de agua menos estudiadas del mundo, allanando así el camino para la conservación de los ecosistemas africanos vitales.

INVESTIGACIÓN FUNDAMENTAL

ALIMENTOS Y RECURSOS NATURALES

© Steven Bouillon
La información obtenida por el proyecto AQUAHYDRO, financiado con fondos europeos, ha impulsado los esfuerzos para ayudar a los peces y animales, como los hipopótamos, a sobrevivir y prosperar. Con el apoyo del programa Marie Curie, el ecologista español David Soto, de la KU Leuven (Bélgica), ha utilizado un método de vanguardia para investigar dos de las cadenas alimentarias menos estudiadas del mundo. La financiación le permitió llegar a orillas del lago Eduardo, que se extiende entre Uganda y la República Democrática del Congo (RDC), para trabajar sobre el terreno con investigadores belgas y pescadores locales. Además, aplicó su nuevo método a muestras de plantas y peces que había recogido previamente en el río Congo, en la RDC. «El hallazgo más sorprendente fue la elevada dependencia que tienen los peces del río Congo, los cuales alimentan los pueblos de la región, de las plantas y del propio ecosistema terrestre en su conjunto», afirma el doctor Soto, titular de una beca de investigación de posdoctorado, supervisado por el profesor Steven Bouillon. «Esta conectividad deja patente la importancia de proteger el entorno terrestre, así como el río, y la importancia de la gestión a mayor escala». Desatar las cadenas El nuevo enfoque del doctor Soto consistía en analizar las cadenas alimentarias del río y del lago mediante mediciones de isótopos estables de hidrógeno en muestras de peces, pequeños invertebrados y plantas. El doctor Soto y otros ecologistas cada vez utilizan con mayor frecuencia el «análisis de isótopos estables» de tejidos animales para determinar qué alimentos ha ingerido un animal durante los últimos meses, en lugar de examinar tan solo el contenido del estómago, que suele mostrar lo ingerido en las últimas horas. El proyecto AQUAHYDRO fue aún más allá, utilizando el análisis de isótopos de hidrógeno y midiendo isótopos de nitrógeno y de carbono. Hasta el momento, la medición de los isótopos de hidrógeno resultaba difícil porque el hidrógeno en materiales orgánicos, como las plantas y los animales, se intercambia con la humedad ambiente. La composición isotópica de esta humedad varía en función de factores como la ubicación geográfica y la época del año. El equipo de AQUAHYDRO desarrolló técnicas para superar estos obstáculos en las muestras recogidas. El enfoque ayuda a distinguir la aportación de alimentos de la tierra de aquella procedente íntegramente del río o del lago, lo cual permite comprender en detalle cómo se alimentan los organismos o cómo dependen los unos de los otros en la cadena alimentaria. «Si para crecer los animales acuáticos dependen de materiales vegetales, como las hojas de la tierra junto al río o el lago, los desarrollos humanos, como la construcción de presas o la deforestación, pueden perjudicar a esas comunidades», comenta el doctor Soto. Los resultados podrían ser de una ayuda inestimable para frenar la disminución del rendimiento pesquero en el lago Eduardo. El equipo está estudiando si existe un vínculo entre estas comunidades de peces y la disminución del número de hipopótamos. Ishango, un pueblo del lago, solía contar con una población de 10 000 hipopótamos y el año pasado ya solo tenía 14, según el Instituto congolés para la conservación de la naturaleza (ICNN), citado en el Global Press Journal. «Los excrementos de hipopótamos pueden fertilizar el lago. Asimismo, los cambios en estas aportaciones terrestres a lo largo del tiempo podrían haber afectado a toda la cadena alimentaria», explica el doctor Soto. Ahora los investigadores quieren utilizar el método para comprender mejor otros ecosistemas, en los manglares keniatas y, más cerca de casa, en el río Scheldt de Bélgica.

Palabras clave

AQUAHYDRO, lagos afrotropicales, ríos, isótopos estables de hidrógeno, peces, hipopótamos, río Congo, lago Eduardo

Información del proyecto

Identificador del acuerdo de subvención: 704039

  • Fecha de inicio

    1 Septiembre 2016

  • Fecha de finalización

    30 Noviembre 2018

Financiado con arreglo a:

H2020-EU.1.3.2.

  • Presupuesto general:

    € 172 800

  • Aportación de la UE

    € 172 800

Coordinado por:

KATHOLIEKE UNIVERSITEIT LEUVEN