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Llegan a Croacia los últimos avances en datación por carbono

Cada vez existen más ejemplos de hallazgos arqueológicos en los que es posible estimar la edad de los restos con una sorprendente precisión mediante la datación por carbono-14 (14C), lo cual ha facilitado el estudio del período correspondiente a los últimos 40 000 o 50 000 años. La financiación de la UE ha permitido modernizar completamente unas instalaciones de datación por 14C en Croacia, mejorando la capacidad de los científicos de este país balcánico para entablar futuras colaboraciones internacionales y desarrollar aplicaciones comerciales.
Llegan a Croacia los últimos avances en datación por carbono
El 14C radiactivo se incorpora a los océanos de la Tierra en forma de carbonato. Por otra parte, se oxida transformándose en dióxido de carbono, que es captado por las plantas y los animales vivos. De esta forma, el 14C aparece de forma natural tanto en los restos de seres vivos como en turbas y en sedimentos orgánicos, océanos, lagos y aguas subterráneas.

El Laboratorio de Radiocarbono del Instituto Ruder Boskovic (RBI), en Zagreb, lleva realizando datación por 14C desde 1969. En la actualidad, los métodos empleados requieren la utilización de muestras de carbono de entre dos y cinco gramos. Sin embargo, el desarrollo de una metodología para la detección directa de isótopos de 14C basada en la espectrometría de masas con aceleradores (AMS) ha permitido aplicar la datación por 14C a muestras con un peso del orden de miligramos. Este novedoso método se ha utilizado en el estudio del Sudario de Turín y de los Manuscritos del Mar Muerto.

Para lograr aplicar la AMS con éxito, es necesario transformar las muestras de carbono en grafito. Los objetivos del proyecto AMS-14C («Preparación de muestras de carbono para la datación por 14C mediante la técnica de AMS»), dirigido por científicos del RBI, consistieron en proporcionar formación a los investigadores y en desarrollar métodos de preparación de grafito, técnicas de medición mediante AMS y aplicaciones de software para el control y la evaluación de datos, permitiendo de esta forma completar la modernización de sus instalaciones y sus capacidades.

Jóvenes científicos y un investigador de más experiencia realizaron cursos de formación en las instalaciones de AMS del «Centro de Investigación Ambiental de las Universidades Escocesas», perteneciente a la Universidad de Glasgow (UGLA-SUERC), en el Reino Unido, algunos de cuyos expertos realizaron estancias de dos semanas en el RBI.

Los investigadores adquirieron equipos y material para la conversión de carbono en grafito, mejoraron los sistemas de preparación de muestras existentes y las técnicas de medición y contrataron a especialistas informáticos con el objetivo de desarrollar sistemas de software para el control de las nuevas metodologías, así como de generar una base de datos integrada.

De esta forma, los logros del proyecto AMS-14C incluyen la modernización del sistema de datación por 14C existente, basado en la detección de centelleo en medio líquido, y el desarrollo de un sistema completamente operativo dirigido a la preparación de muestras de grafito para la datación por 14C, habiendo facilitado además la formación de los investigadores y la cooperación con científicos de las instalaciones de AMS pertenecientes al UGLA-SUERC. El laboratorio del RBI está ahora en disposición de participar en futuros proyectos de investigación internacionales. La creación de nuevas oportunidades comerciales, positivas para el RBI y para la región de los Balcanes en conjunto, pondrá de manifiesto los beneficios para la comunidad científica derivados de la financiación proveniente de la UE, que en este caso ha permitido invertir en capital humano y tecnológico con el fin de mejorar la datación por 14C en Croacia.

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