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Del piloto automático al vuelo sin piloto

La Unión Europea está decidida a mejorar la eficiencia y la seguridad del transporte aéreo mediante varios métodos complementarios, entre los que se incluyen nuevos materiales y procedimientos de mantenimiento así como una mejora de las comunicaciones. Un proyecto financiado por la UE ha proporcionado información pionera sobre el desarrollo de vuelos sin piloto completamente automatizados, combinando una rígida planificación con flexibilidad, y teniendo muy en cuenta la seguridad y la fiabilidad de las comunicaciones de datos y la gestión.
Del piloto automático al vuelo sin piloto
El proyecto IFATS («Sistema de transporte aéreo innovador y de futuro») se creó para desarrollar una arquitectura de control y comunicaciones orientada a red para los diversos componentes en tierra y en el aire, que permitiera a las aeronaves volar siguiendo planes de vuelo preprogramados, mediante sofisticados sistemas de sensores y computación a bordo.

Este sistema de transporte aéreo (ATS) se basó en una trayectoria tetradimensional (4D), donde las componentes x, y y z representan las tres dimensiones espaciales y la componente t representa el tiempo. El segmento de tierra se encargaba de la generación de trayectorias 4D, proporcionando una ruta de vuelo preprogramada y sin conflictos basada en un espacio aéreo 4D, y permitiendo discrepancias menores entre, por ejemplo, las condiciones meteorológicas reales y las previstas. El segmento en el aire era responsable de seguir con precisión la trayectoria 4D, controlar la trayectoria e iniciar solicitudes de trayectorias 4D nuevas en caso de desviaciones importantes de las condiciones meteorológicas o al menos de transmitir la información relevante en el entorno de su zona de vuelo.

Los investigadores abordaron dos de los problemas principales del ATS: las condiciones meteorológicas y las comunicaciones. Crearon una herramienta de simulación para desarrollar estrategias de vuelo basadas en patrones meteorológicos reales y previstos en áreas de Europa. Para resolver el problema de la escasez de ancho de banda para la transmisión de información relativa a la gestión de ATS (ATSM), IFATS incorporó una política de calidad del servicio (QoS) que permitiría compartir el ancho de banda según la asignación de prioridad a los mensajes. Este sistema también permitiría la codificación para evitar interferencias y la corrupción de los datos.

El concepto de IFATS se basó en la idea de que todo el espacio aéreo estaría cubierto por el sistema y que todas las aeronaves cooperarían, permitiendo trayectorias sin conflictos. Sin embargo, para ayudar en la transición, las aeronaves no participantes deberían volar únicamente por áreas específicas del espacio aéreo conocidas por el sistema.

El proyecto IFATS trató exclusivamente aspectos técnicos como la automatización y demostró con éxito la viabilidad técnica así como la mejora de la capacidad, la eficiencia, la seguridad y la protección del medio ambiente. Uno de los mayores obstáculos para la implementación será con seguridad la aceptación de los consumidores y el apoyo de los vuelos sin piloto. Por ello, es necesario ante todo detallar y seguir estudiando los problemas de seguridad. No obstante, el proyecto IFATS produjo un concepto de ATSM extremadamente innovador que podría mejorar de forma significativa la seguridad y la fiabilidad del transporte aéreo en un futuro próximo.

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