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Imágenes médicas de alta resolución para la industria manufacturera

La industria manufacturera está bajo constante presión para fabricar mejores productos más rápido y a menor coste. Científicos financiados por la Unión Europea desarrollaron un sistema novedoso de generación de imágenes de alta resolución y bajo coste aplicado al control de procesos en ambientes industriales.
Imágenes médicas de alta resolución para la industria manufacturera
A medida que los componentes disminuyen de tamaño, el procesamiento y el control de calidad en pasos críticos del proceso de fabricación se vuelven más difíciles.La generación no destructiva de imágenes es una herramienta importante en este sentido pero casi todas las tecnologías disponibles son incapaces de proporcionar la resolución necesaria o tienen un coste prohibitivo, especialmente para pequeñas y medianas empresas (PYME).

Los investigadores europeos se propusieron usar la tomografía de coherencia óptica (OCT), técnica de uso extendido en el campo de la medicina, para desarrollar una herramienta económica y fácil de usar en la generación de imágenes en ámbitos industriales. La financiación por parte de la Unión Europea del proyecto IPC-OCT («Tomografía de coherencia óptica aplicada al control de procesos») les permitió lograr sus objetivos.

La OCT es una tecnología de generación de imágenes ópticas semejante al ultrasonido que usa luz en vez de sonido y que es capaz de formar imágenes de corte transversal de alta resolución en medios que dispersan la luz. Con ella es posible alcanzar resoluciones del orden de micrómetros (millonésimas de metro), las cuales encajan perfectamente con las necesidades de la industria manufacturera.

El consorcio desarrolló una nueva fuente de (luz) láser de banda ancha basada en fibras de cristal fotónico que permitió obtener una resolución de cinco nanómetros dentro de los materiales, superior a los objetivos planteados en un principio.

Con el fin de realizar estudios comparativos, los investigadores desarrollaron dos sistemas industriales de escaneo de OCT, uno de ellos con fuentes convencionales de luz y el otro basado en las nuevas fibras de cristal fotónico. Tras la realización de un estudio comparativo y la optimización del equipo de OCT de alta resolución se procedió a hacer pruebas de campo del mismo en instalaciones industriales asociadas al proyecto.

La tecnología de escaneo de bajo coste y alta resolución desarrollada para aplicaciones industriales por el consorcio IPC-OCT podría tener un impacto importante en la competitividad de las empresas de pequeña y mediana escala en Europa. La comercialización del sistema podría facilitar la inspección en tiempo real de componentes miniaturizadas de geometría compleja, reduciendo costes y desperdicios y simultáneamente mejorando la calidad.

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