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Inspecciones más seguras de ferrocarriles

Gracias a fondos de la Unión Europea, un equipo de investigadores ha desarrollado métodos novedosos de evaluación de carriles ferroviarios que son capaces de detectar defectos que normalmente pasan desapercibidos con la tecnología convencional.
Inspecciones más seguras de ferrocarriles
Los ensayos no destructivos (END) se usan muy profusamente en ingeniería civil para inspeccionar piezas y detectar defectos antes de que provoquen daños potencialmente catastróficos.

En el sector de los ferrocarriles, las inspecciones de las vías se realizan empleando principalmente tecnología ultrasónica. La tecnología ultrasónica convencional se fundamenta en un contacto continuo con la vía, motivo por el que las inspecciones resultan bastante lentas. Además, la detección de defectos depende en gran medida de que haya un contacto continuo entre el sensor y la superficie, de tal modo que el resultado se ve afectado por el estado de la superficie del ferrocarril, la geometría de éste y de sus posibles defectos, así como por el ruido y las vibraciones del propio sistema.

Esta metodología posee una efectividad relativamente satisfactoria y ha permitido detectar múltiples tipos de grietas y defectos, pero no está exenta de limitaciones y, así, algunos carriles que han pasado inspecciones se han roto posteriormente y han causado descarrilamientos.

Con el propósito de mejorar la tecnología ultrasónica de END y, por consiguiente, la seguridad del sistema ferroviario europeo, un equipo de investigadores puso en marcha el proyecto U-RAIL («Sistema ultrasónico sin contacto para la inspección de ferrocarriles»). Su objetivo era desarrollar un sistema de END por ultrasonidos que no precisase contacto entre el sensor y la superficie del carril y que permitiera una detección de defectos mejor y más rápida.

El sistema de U-RAIL consistió en un láser pulsado y en un transductor al aire (sin acoplamiento de agua). Se desarrolló un programa informático con el que controlar el sistema de láser y caracterizar los defectos a partir de las señales recibidas, y también una sencilla interfaz de usuario.

Tras montar el sistema de U-RAIL en un vehículo ferroviario modificado, el sistema se probó de forma muy exhaustiva con defectos seleccionados. El sistema fue capaz de inspeccionar más del 80 % de un tramo ferroviario y consiguió detectar de manera excelente grietas no identificadas con los métodos convencionales.

Una vez se comercialice, es previsible que el sistema de U-RAIL proporcione grandes ahorros en cuanto a tiempo, esfuerzos y costes y que refuerce considerablemente la seguridad del transporte por ferrocarril.

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