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Hacia un mejor conocimiento del virus del Nilo Occidental

Investigadores europeos han arrojado luz sobre la ecología, la diversidad genómica, la patogenicidad, la diagnosis y la modelización matemática del virus del Nilo Occidental (VNO), una enfermedad causada por un patógeno que infecta tanto a seres humanos como a animales domésticos.
Hacia un mejor conocimiento del virus del Nilo Occidental
Diferentes aspectos del ciclo de transmisión del VNO, desde su introducción en nuevas áreas hasta su propagación, permanecen aún sin esclarecer. Este virus de ARN tiene un genoma variable (se han identificado al menos cinco linajes de VNO en Europa), lo que le convierte en un patógeno generalista capaz de adaptarse a nuevas especies de vectores y de huéspedes, que pueden variar entre áreas geográficas y, por tanto, son muy difíciles de controlar. La co-circulación de diferentes linajes con patogenicidad variable también representa un peligro para la salud pública en relación con la necesidad de garantizar la seguridad de las transfusiones de sangre y del trasplante de órganos.

El proyecto financiado por la Unión Europea «European West Nile collaborative research project» (EUROWESTNILE) estudió variantes del VNO en Europa con el fin de mejorar los conocimientos sobre la ecología, la patogenicidad, la diagnosis y la modelización matemática de este virus. Los miembros del consorcio colaboraron estrechamente con otro proyecto financiado por la Unión Europea, EDENext, y con otras iniciativas para racionalizar la investigación europea sobre el VNO.

Gracias a la recolección y la caracterización de las principales cepas del virus presentes en Europa y en los países vecinos se logró establecer con éxito una base de datos y biobancos para el VNO. También se desarrolló un virus vivo atenuado recombinante que puede ser empleado en programas futuros de desarrollo de vacunas y se estandarizaron nuevos modelos animales para el VNO con el objetivo de evaluar la patogenicidad de las variantes del virus. Los socios del proyecto capturaron mosquitos en Senegal, Italia, Austria, Israel, Rusia y España para identificar las especies implicadas en la transmisión del virus. También se capturaron hembras, que son las que se alimentan de la sangre de los huéspedes, para ayudar a identificar las especies de huéspedes preferidas por los mosquitos para alimentarse. Además, se establecieron colonias de Culex pipiens en el Instituto Nacional de Salud de Italia para evaluar la competencia de este vector para varios linajes del VNO.

Los investigadores de proyecto EUROWESTNILE caracterizaron el viroma de los mosquitos y analizaron las interacciones víricas entre el VNO y otros virus detectados comúnmente así como sus vectores. También se desarrollaron novedosos prototipos de kits para el diagnóstico y el control del VNO capaces de diferenciar varios linajes del virus.

Para terminar, los socios del proyecto desarrollaron mapas climáticos y de cambio de uso del suelo de las zonas de estudio, así como modelos para predecir la abundancia de mosquitos en relación al cambio climático.

Los resultados del proyecto EUROWESTNILE proporcionarán información valiosa sobre la virulencia y la aparición del VNO en nuevos territorios, al tener en cuenta los factores determinantes más probables. La comprensión de los mecanismos de replicación y de transmisión viral ayudará a la comunidad científica a encontrar soluciones novedosas de tratamiento que permitan prevenir o tratar las infecciones por el VNO.

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Palabras clave

Virus del Nilo Occidental, genética, ecología, epidemiología, patógeno, mosquitos, modelización matemática
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