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Un mejor tratamiento de los efluentes de almazara

Recientemente tuvo lugar un proyecto financiado por la Unión Europea cuyo propósito era desarrollar un procedimiento de coste asequible y respetuoso con el medio ambiente para el tratamiento de las aguas residuales procedentes de almazaras.
Un mejor tratamiento de los efluentes de almazara
Estas aguas residuales (alpechín) se generan en una de las etapas finales de la producción de aceite de oliva. Estos efluentes son excepcionalmente contaminantes y muy tóxicos para la vegetación por su contenido elevado de compuestos orgánicos y sustancias fenólicas antibacterianas. Los países mediterráneos son los más afectados, dado que en ellos se concentra en torno al 95 % de la producción mundial de aceite de oliva.

Las tecnologías usadas en la actualidad para el tratamiento y la eliminación del alpechín son inadecuadas para las almazaras, amén de vulnerar la normativa europea y de varios países y de ser costosas. El proyecto «Photocatalytic and membrane technology process for olive oil mill waste water treatment» (PHOTOMEM) tenía el cometido de subsanar estas deficiencias desarrollando una novedosa tecnología de tratamiento.

Buena parte del proceso de tratamiento consiste en la degradación de los contaminantes orgánicos mediante fotocatálisis. Esta fase se fundamenta en la interacción de nanopartículas catalíticas y la luz. Los investigadores participantes perfeccionaron la producción de nanopartículas ferromagnéticas, las cuales se recubrieron con dióxido de titanio (TiO2). El TiO2 presenta una efectividad máxima como catalizador porque su coste y toxicidad son bajos, a lo que se unen sus elevadas fotoactividad y estabilidad.

Otra fase determinante del tratamiento es el proceso de membranas, que consiste en una ultrafiltración, nanofiltración y ósmosis inversa. Los investigadores también perfeccionaron esta fase posibilitando la separación de hasta un 85 % de los contaminantes existentes en alpechín.

Este alpechín contiene una porción considerable de polifenoles como el hidroxitirosol. En la parte final del proceso de tratamiento se ha integrado un paso de adsorción que posibilita la recuperación de estos polifenoles.

Estas distintas mejoras se han implantado en una instalación piloto y se prevé comercializarlas en España e Italia. Del proyecto han surgido otros resultados positivos, entre ellos la reducción de en torno al 35 % del parámetro DQO (Demanda Química de Oxígeno) y la disminución de los costes totales comportados por el tratamiento del alpechín.

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