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Recubrimiento de materiales compuestos y estructuras en el molde

Se ha creado una tecnología innovadora que permite aplicar un recubrimiento de gel (gelcoat) sobre la superficie de materiales compuestos en un sistema cerrado. De esta manera, se reduce la exposición de los trabajadores a disolventes y también las emisiones nocivas al medio ambiente.
Recubrimiento de materiales compuestos y estructuras en el molde
Cada vez se emplean más materiales compuestos en la fabricación de estructuras como embarcaciones y aerogeneradores. Estos materiales, que contienen fibras de refuerzo unidas en una matriz de resina, son resistentes, ligeros y se pueden moldear para lograr formas complejas.

Con el objetivo de proteger el material compuesto y proporcionar un acabado de alta calidad, los fabricantes aplican normalmente una resina denominada gelcoat sobre la superficie del material. En la actualidad, esta operación se realiza en un sistema de molde abierto que libera sustancias químicas potencialmente nocivas en el aire o en el lugar de trabajo.

En el marco de la iniciativa financiada con fondos de la Unión Europea INGECT (An innovative environmentally friendly gelcoating technology for composites for marine and wind-turbine applications to reduce VOC emissions, processing time and cost) se trabajó para desarrollar una tecnología de recubrimiento de gelcoat que reduce las emisiones nocivas. El trabajo se centró principalmente en reducir la exposición a un componente del gelcoat denominado estireno, que se vaporiza fácilmente y se ha relacionado con trastornos neurológicos y cáncer.

Los socios del proyecto investigaron formas de recubrir los materiales compuestos con el gelcoat en el interior de la herramienta de moldeado, reduciendo así las emisiones de estireno al aire. En uno de los métodos, denominado recubrimiento de gel en el interior del molde, se utiliza un tejido impermeable separador para canalizar el flujo de gelcoat durante el proceso de moldeado.

Otro método alternativo, denominado revestimiento en el interior del molde, consiste en colocar primero una membrana de silicona en el molde. Tras el moldeado, se retira la membrana y se sustituye con el material de gelcoat, que se inyecta en el espacio anteriormente ocupado por la membrana de silicona.

Se han probado prototipos, pero ambas tecnologías requieren más investigación antes de ser viables comercialmente. Una vez mejorados, estos procesos harán que el lugar de trabajo en el que se realiza la fabricación sea más seguro, a la vez que reducen el impacto medioambiental y el tiempo y los costes de fabricación.

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Palabras clave

Gelcoat, recubrimiento de gel, materiales compuestos, emisiones, aerogeneradores, INGECT, moldeado
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