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Suero lácteo para mejorar el envasado de alimentos

Un proyecto nuevo financiado con fondos europeos creó una capa de barrera de oxígeno reciclable y rentable para su empleo en envases alimentarios.
Suero lácteo para mejorar el envasado de alimentos
El oxígeno es capaz de afectar al sabor, el color, el contenido de nutrientes y la caducidad de los alimentos, razón por la que resulta necesario envasarlos. Los materiales modernos de envasado se componen de capas de poliolefinas sintéticas recubiertas con otros polímeros artificiales que forman una barrera para el oxígeno. Por desgracia, estos materiales no se reciclan con facilidad y pueden resultar costosos.

El suero, un biopolímero subproducto de la fabricación del queso, podría afianzarse como un material alternativo de recubrimiento de películas plásticas. En el proyecto «Whey protein-coated plastic films to replace expensive polymers and increase recyclability» (WHEYLAYER) se estudió el desarrollo de esta alternativa.

Sus investigadores lograron diseñar un recubrimiento de suero compuesto por una capa de barrera y otra activa. La primera se creó mediante la conversión de suero agridulce en proteína de suero que puede complementarse con plastificantes. La capa activa contiene agentes antimicrobianos o antioxidantes que amplían la fecha de caducidad del alimento envasado.

Una evaluación de riesgos mostró que el material nuevo no merma la seguridad del alimento envasado. Además, las tasas de transmisión de oxígeno y vapor de agua fueron considerablemente menores que las medidas en otros biopolímeros.

La capacidad para reciclar los nuevos recubrimientos aumenta e incluso es posible eliminarlos mediante procesos enzimáticos. Los socios del proyecto se aseguraron de que el proceso de reciclaje pudiese integrarse sin trabas en las plantas dedicadas a esta actividad y que los encargados se formasen en cuanto a la manipulación de este material nuevo.

WHEYLAYER también creó un método eficiente para aprovechar el suero, pues su eliminación sin un tratamiento previo resulta muy contaminante para el medio hídrico. Además aportará otra ventaja para la industria del plástico al reducir la cantidad de basura plástica generada. Es posible afirmar, por tanto, que los resultados del proyecto ofrecen ventajas económicas, alimentarias y medioambientales.

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