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Cómo el cambio climático agrava los impactos de la contaminación atmosférica

Un estudio a nivel europeo sobre los efectos de la contaminación atmosférica en ecosistemas con condiciones climáticas cambiantes ha recopilado grandes series de datos y ha diseñado modelos a gran escala. Esta iniciativa, que contó con financiación de la UE, muestra que el nitrógeno y la contaminación por ozono interactúan y acaban afectando a la productividad vegetal, la composición de las comunidades vegetales y el almacenamiento de carbono; además, las previsiones apuntan a que el calentamiento global exacerbará los efectos ya de por sí perjudiciales de la contaminación atmosférica.
Cómo el cambio climático agrava los impactos de la contaminación atmosférica
El proyecto ECLAIRE (Effects of climate change on air pollution impacts and response strategies for European ecosystems) investigó las interacciones entre los ecosistemas, el clima y la atmósfera, así como la influencia de estos dos últimos factores sobre esos mismos ecosistemas. El trabajo se basó en observaciones de campo y experimentos de laboratorio realizados con la ayuda de modelos de distinto alcance, desde unos que abarcaban una sola parcela hasta otros a escala europea.

Se midieron los flujos entre los ecosistemas europeos y la atmósfera, en concreto de óxido nítrico (NO), ozono (O3), amoníaco (NH3), compuestos orgánicos volátiles (COV) biogénicos (esto es, sustancias producidas por seres vivos) y materia en partículas. Estas mediciones sirvieron como base para entender más a fondo sus interacciones climáticas. Los socios del proyecto combinaron estos resultados con los resultados de manipulaciones ecosistémicas experimentales para así mejorar los modelos informáticos que explican componentes importantes de los ecosistemas europeos.

Se desarrollaron diversos modelos para predecir el papel de las emisiones biogénicas en relación con la contaminación atmosférica y con el clima a escalas europea y mundial. Se realizaron prospecciones de datos de cara a evaluar y seguir mejorando los modelos existentes relativos a una variedad de tipos de ecosistema. También se identificaron los parámetros clave y se elaboraron protocolos para recoger datos provenientes de los experimentos de ECLAIRE.

Se crearon modelos dinámicos globales sobre el suelo y la vegetación que tienen en cuenta los efectos que tienen para la productividad la exposición al ozono y los depósitos de nitrógeno. También se desarrolló un modelo forestal para llevar a cabo evaluaciones rápidas sobre la relación entre la calidad del aire y el cambio climático. Se cartografiaron de forma preliminar los umbrales para las dosis de ozono en bosques y se modelaron todos los cambios posibles en los distintos parámetros que afectan a la absorción de carbono en estos entornos.

Al identificar interacciones con el nitrógeno hasta ahora desconocidas, ECLAIRE mostró de forma más precisa cómo influirá el cambio climático en los efectos de los contaminantes atmosféricos sobre la rentabilidad de los cultivos, y en especial la pérdida de estos por culpa del ozono troposférico. Esta iniciativa sacó a relucir que el aumento del ozono reduce la eficiencia en el uso del nitrógeno por parte de los cultivos, lo cual sugiere que la contaminación por ozono empeorará la contaminación del agua por nitratos y las emisiones de óxido nitroso.

Los resultados de ECLAIRE sacaron a la luz que cabe esperar un aumento de las emisiones agrícolas de amoniaco en condiciones climatológicas más cálidas, lo que supondría una enorme pérdida de nitrógeno fertilizante. Este descubrimiento puso de relieve lo acuciante que resulta implantar controles sobre las emisiones de amoniaco a nivel europeo si se pretenden alcanzar tanto los objetivos de calidad del aire para partículas atmosféricas como los objetivos de protección de hábitats para los depósitos de nitrógeno bajo las condiciones climatológicas del futuro.

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Palabras clave

Contaminación atmosférica, ecosistemas, nitrógeno, ozono, ECLAIRE, cambio climático, óxido nítrico, amoníaco, biogénico, captura de carbono
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