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Remonter aux racines médiévales des théories modernes de l’esprit

Bien que qualifiée d’«âge sombre», cette période a produit des modèles de cadrage de la perception humaine qui ont alimenté la pensée intellectuelle européenne depuis lors. L’analyse textuelle met en lumière l’origine et le développement des concepts que nous utilisons aujourd’hui.

Société

Le modèle aristotélicien de la perception soutient que nous finissons par connaître les objets en percevant leurs propriétés sensorielles, comme leur forme ou leur couleur. Alors que, dans le modèle augustinien, c’est notre esprit qui dirige activement ce processus. Cela vient du fait que les opérations de l’âme, comme la perception, ne peuvent être causées par des objets matériels puisque l’âme est immatérielle. Dans ce cas, ce qui permet la perception, c’est la façon dont nous sommes à l’écoute du monde. Le projet RiP, soutenu par l’UE, a étudié ces deux théories de l’esprit très influentes pour mieux comprendre le dynamisme de la philosophie médiévale. L’analyse textuelle de l’équipe explique comment les penseurs médiévaux ont utilisé les notions de rationalité et en quoi cela est lié à une pensée et un comportement complexes. «Les chercheurs savaient que le modèle augustinien de perception active se retrouve sous de multiples formes tout au long de la période, mais nous avons retracé les grandes lignes de son développement», explique José Filipe Silva, coordinateur du projet, de l’université d’Helsinki. Les textes clés ont été mis à disposition gratuitement pour de futures recherches.

La rationalité et les sens

RiP est né de la conviction que la recherche sur les sources philosophiques historiques est essentielle pour comprendre l’origine et le développement des concepts que nous utilisons aujourd’hui. L’un de ces concepts est la notion de rationalité sur laquelle reposent de nombreux modèles socio-économiques. Le projet s’est concentré sur la période médiévale, sous-étudiée compte tenu du nombre de sources textuelles sur lesquelles nous ne disposons que de peu d’informations. Comme elle a commencé vers le Ve siècle et s’est poursuivie jusqu’au XVIe, il s’agit de l’une des plus longues de toutes les périodes historiques de la pensée. «Nous ne pouvons ignorer les voix de ceux qui ont écrit sur ces questions pendant plus de mille ans de pensée européenne. Je dirais qu’ils méritent d’être entendus! Nous voulions mettre leurs textes à disposition pour qu’ils puissent être examinés», déclare José Filipe Silva. De nombreuses sources avec lesquelles RiP a travaillé étaient des textes manuscrits, antérieurs à l’invention de l’imprimerie, et la première tâche a donc consisté à les transcrire. «Plus je les regardais, plus je doutais des récits traditionnels sur la façon dont les penseurs médiévaux concevaient la perception du monde extérieur. Ce qui était souvent présenté, c’était des récits alternatifs simplistes et négligés, éloignés de la perception aristotélicienne dominante», ajoute José Filipe Silva. En analysant la notion de rationalité, RiP a examiné ce qui a été surnommé «le flux de la raison», qui décrit la relation entre les pouvoirs cognitifs rationnels d’ordre supérieur et les pouvoirs sensoriels d’ordre inférieur. RiP a remis en question le récit traditionnel qui faisait consensus autour de la domination de la théorie aristotélicienne, selon laquelle les sens transmettaient des informations à la raison d’une manière linéaire et distincte. RiP a souligné que pour certains auteurs, comme Thomas d’Aquin, le pouvoir sensoriel humain opère sous l’influence de la raison dans certaines conditions. Pour Blaise de Parme, cela n’impliquait pas de séparation claire entre les pouvoirs sensoriels et rationnels, mais cette perception, par exemple certaines propriétés visuelles comme la distance, nécessite la coopération des deux.

Vers des théories médiévales de l’agentivité

En offrant de nouvelles perspectives sur une période majeure de l’histoire européenne, RiP permet de mieux comprendre le contexte intellectuel d’une conception européenne commune de l’esprit. «Sans des investissements de recherche comme RiP, nous risquons de perdre mille ans de production culturelle européenne de l’une des périodes les plus dynamiques de l’histoire humaine, qui a vu la naissance des universités. Quel gâchis!» affirme José Filipe Silva. Pour poursuivre, les chercheurs étudieront les conceptions médiévales du rôle (le cas échéant) de la rationalité dans la manière dont les êtres humains se comportent et comment cela a été perçu comme étant en contraste avec l’action animale.

Mots‑clés

RiP, modèle aristotélicien, modèle augustinien, rationalité, perception, médiéval, esprit, raison, philosophie, bibliothèque, intellectuel

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