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The future of aviation is electric

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Aviones VTOL pequeños y eléctricos para revolucionar la aviación

Los coches voladores de la ciencia ficción clásica podrían estar más cerca de lo que se cree.

Transporte y movilidad

La industria de la aviación es un foco importante de contaminación atmosférica y acústica, si bien la electricidad ofrece una alternativa viable y no contaminante para el sector de las aeronaves ligeras. Estas aeronaves presentan muchas de las mismas ventajas y desventajas que tienen los coches eléctricos y, al igual que ellos, cada vez son más competitivas. Más allá de la potencia eléctrica, un objetivo a más largo plazo de la industria ha sido el despegue y aterrizaje verticales (VTOL, por sus siglas en inglés). Esta capacidad permite desplazarse con independencia de infraestructuras aeroportuarias. No obstante, aparte de helicópteros y algunos cazas militares de alto nivel, existen muy pocas aeronaves capaces de despegar y aterrizar en vertical debido a que las tecnologías disponibles son ineficaces y caras. No obstante, las aeronaves eléctricas podrían cambiar esta situación.

Aeronaves eléctricas

El proyecto financiado con fondos europeos aEro estudió la viabilidad de un VTOL y diseñó un prototipo. «Los aviones eléctricos suponen la tercera revolución en la aviación» explica Thomas Pfammatter, Coordinador del proyecto. «Son menos complicados, precisan menos mantenimiento y son mucho más seguros por motivos de redundancia. También generan menos ruido y son mucho más limpios que los actuales de alto consumo de combustible». La desventaja de las aeronaves eléctricas es que sus baterías aún tienen limitaciones. El prototipo de VTOL es la segunda aeronave eléctrica de Dufour Aerospace, empresa coordinadora de aEro. La primera fue una pequeña aeronave acrobática con capacidad para realizar despegues convencionales y cuyo diseño era mayormente estándar. La industria aeronáutica es conservadora por naturaleza y resulta más sencillo lograr una certificación para modificaciones mínimas de tecnologías demostradas. El equipo del proyecto se basó en las pruebas realizadas con el primer prototipo para evaluar la viabilidad de desarrollar un VTOL que combine las ventajas de los helicópteros y las aeronaves de ala fija. También evaluaron varias ideas de diseño iniciales. El resultado fue un diseño validado y planes para un prototipo funcional.

Desarrollo de prototipos

El diseño nuevo, denominado aEro 2, utiliza los mismos sistemas de potencia modular híbridos eléctricos que su predecesor, pero con un diseño de ala basculante. De este modo es posible despegar y aterrizar en vertical como un helicóptero y avanzar volando como una aeronave estándar. La aeronave de 750 kg y dos plazas sería capaz de viajar a velocidades de crucero de 320 km/h con una autonomía de 800 km, cifras comparables a aeronaves convencionales de tamaño similar. Sin embargo, la alimentación eléctrica y las hélices diseñadas para tal efecto lograrán que el avión sea mucho más silencioso que otros diseños más tradicionales. Los costes por kilómetro serán similares a los de un automóvil, pero con un impacto medioambiental menor. Los miembros del equipo abordaron el problema de las baterías haciendo que todas las facetas del diseño de la aeronave sean supereficaces. «Nuestro diseño es el más eficiente en comparación con cualquier otra propuesta de VTOL moderna», añade Pfammatter. Para alcanzar esta eficacia es necesario contar con un sistema muy sofisticado de ajuste de la configuración del ala de crucero a sobrevuelo. Muchos competidores evitan esta complejidad, lo que reduce la eficacia de sus diseños. El equipo de aEro, sin embargo, demostró su sistema de control de ala. Antes de la finalización del proyecto en octubre de 2019, el equipo había construido y probado el prototipo de aEro 2. Las pruebas posteriores se destinarán a distintos mercados como las acrobacias aéreas, la formación de pilotos y la movilidad urbana aérea. Se espera que la aeronave compita en el mercado de los helicópteros y alcance ingresos cercanos a los 15 millones de euros para 2023. La aeronave propuesta logrará que el VTOL sea mucho más limpio, eficaz y asequible y que sea común ver este tipo de aeronaves surcando el cielo.

Palabras clave

aEro, aeronave, VTOL, aviación, alimentación eléctrica, helicóptero, aeronave eléctrica, despegue y aterrizaje verticales, movilidad urbana aérea

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