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Un becario del Consejo Europeo de Investigación galardonado con el Premio Kavli de astrofísica 2020

Andrew Fabian ha sido galardonado con el Premio Kavli en astrofísica por la Academia Noruega de Ciencias y Letras por su investigación pionera en astronomía de rayos-x.

© IncrediVFX, Shutterstock

Los científicos llevan décadas examinando la relación entre los agujeros negros y la evolución de las galaxias. La astronomía de rayos-x se ha revelado como una herramienta crucial a la hora de comprender la naturaleza y cantidad de agujeros negros en el universo, la evolución de las estrellas y galaxias, y la composición y actividad de los restos de supernovas. Gracias a la astronomía observacional de rayos-x, resulta posible analizar algunos de los procesos más energéticos del universo impulsados por gravedad, tales como el acrecimiento en objetos compactos (por ejemplo, agujeros negros o estrellas de neutrones). Andrew Christopher Fabian, ganador del Premio Kavli, llevó a cabo una investigación pionera sobre los enigmáticos agujeros negros y el modo en que estos influyen en sus galaxias cercanas tanto a escala grande como pequeña. En el canal de YouTube del Premio Kavli, Fabian recalca la importancia de estimular la curiosidad. Sostiene que la astronomía desempeña un papel crucial, «pues formula las preguntas más grandes de todas». Concluye: «La ciencia permite romper algunas de las barreras que la humanidad se ha impuesto». Fabian, un destacado astrónomo de rayos-x, es el quinto becario del Consejo Europeo de Investigación (CEI) en recibir el Premio Kavli. Fue investigador principal del proyecto FEEDBACK (ACCRETING BLACK HOLES AND COSMIC FEEDBACK), financiado con fondos europeos. El proyecto se llevó a cabo entre 2014 y 2019, y «exploró el impacto del acrecimiento luminoso de los agujeros negros sobre su entorno; en concreto, cómo un agujero negro masivo situado en el centro de una galaxia puede determinar la evolución de sus gases y, por ende, de la propia galaxia», según se indica en el resumen final del informe del proyecto.

Agujeros negros y flujos de gases

Una nota de prensa publicada en el sitio web de la Unión Astronómica Internacional explica que «el conjunto de sus obras, desde la comprensión de la evolución galáctica a gran escala hasta la física de los agujeros negros situados en el centro de las galaxias, le ha permitido establecer conexiones entre las condiciones locales cerca de agujeros negros supermasivos y los flujos de gases más extensos ubicados entre galaxias y dentro de ellas». A lo que se añade: «Esa investigación ofreció pruebas de que los agujeros negros supermasivos colocados en el centro de las galaxias son los motores que impulsan el flujo de gases calientes fuera de la galaxia, redistribuyen la energía en el universo y sientan las bases para la formación de galaxias futuras». Como se apunta en la misma nota de prensa, «los agujeros negros pueden observarse cuando su gravedad atrae el gas, el polvo o las estrellas que los rodean, pues se dirigen hacia ellos girando a grandes velocidades, lo que genera una intensa radiación, sobre todo rayos-x». Una noticia resume el modo en que Fabian y sus compañeros «hallaron pistas que les permitieron desentrañar el misterio a partir de varias imágenes de rayos-x del cúmulo Perseo tomadas por el satélite Chandra de la NASA durante los primeros años del presente siglo». Las imágenes mostraban la presencia de varios elementos en el cúmulo, incluidas franjas oscuras y rizos brillantes, a una distancia de 30 000 años luz, que emanaban de una región oscura central». Según se indicaba en la misma noticia, «Fabian estimó que tales elementos se habían creado como consecuencia de una transferencia mecánica de energía desde un agujero negro central hasta el gas circundante. La idea era que las regiones oscuras eran burbujas formadas cuando los chorros de materiales disparados desde los agujeros negros hacia el disco de acrecimiento con el ángulo adecuado empujan el gas. La enorme presión generada se propaga, entonces, hacia el exterior como una serie de ondas sonoras que calienta el gas». La cooperación entre la Academia Noruega de Ciencias y Letras, el Ministerio de Educación e Investigación de Noruega, la Fundación Kavli y el Premio Kavli honra a los científicos que han realizado contribuciones influyentes para la astrofísica, la nanociencia y la neurociencia. Los premios Kavli se otorgan cada dos años. Para más información, consulte: proyecto FEEDBACK

Palabras clave

FEEDBACK, Premio Kavli, agujeros negros, astronomía de rayos-x, astrofísica