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Neveras sin huellas ni suciedad

Un consorcio respaldado por la Unión Europea está desarrollando una nueva tecnología láser que podría ofrecernos unos electrodomésticos que se autolimpian y repelen el agua, la suciedad y la grasa.

Tecnologías industriales

¿Es posible mantener el horno o la nevera limpios sin detergentes ni calor? Sí, según unos científicos respaldados por el proyecto financiado con fondos europeos LAMPAS. Un nuevo sistema láser desarrollado por el equipo del proyecto tiene potencial para tratar el metal de forma que no se le adhiera agua, suciedad ni grasa. Al incorporar propiedades antibacterianas y de repelencia a las grasas a la chapa de metal, la tecnología láser de alta potencia podría dar lugar en el futuro a unos lavavajillas y neveras equipados con superficies repelentes a los fluidos. Según una nota de prensa publicada en el sitio web del proyecto LAMPAS, el láser crea una superficie amfifóbica sobre el metal que repele tanto el agua como el aceite. Las pequeñas «puntas» o «surcos» de la superficie de metal texturizada con láser impiden que la suciedad y los líquidos se adhieran a ella, mientras que unas micro- o nanoestructuras similares reducen la acumulación de bacterias. El tratamiento de la chapa metálica para que repela el agua y las bacterias no es un concepto nuevo, pero sí lo es impedir que queden huellas dactilares sobre una superficie metálica. En la misma nota de prensa, la doctora Francesca Moglia del Consorcio Europeo de la Industria Fotónica, socio del proyecto, señala: «Tratamos la chapa metálica para obtener lo que en LAMpAS llamamos características “antihuellas dactilares”. Si utilizamos este metal en el exterior de una nevera, horno o cocina, el usuario no tendrá que limpiar marcas de manos ni dedos con tanta frecuencia, lo cual significa que su nevera siempre estará reluciente. El tratamiento de las superficies con radiación láser especial y sistemas de transporte de haces para mejorar sus propiedades antibacterianas abre nuevas fronteras en las aplicaciones. LAMpAS emplea láseres de luz pulsada ultracorta de alta potencia para crear una microtopografía sobre la chapa metálica que hace que los líquidos se “deslicen” por la superficie, lo que reduce la formación de una biopelícula».

Aplicaciones de la tecnología

Los investigadores están adaptando la chapa metálica para su uso en distintas aplicaciones. «Nos centramos en casos de uso relacionados: superficies médicas en hospitales, como superficies antibacterianas de acero inoxidable; máquinas de envasado de la industria farmacéutica que deben desinfectarse; máquinas de la industria alimentaria que tienen que limpiarse continuamente y en las que la higiene es primordial», explica Andrés Fabián Lasagni de la Universidad Técnica de Dresde, entidad coordinadora del proyecto. Aunque, en la actualidad, se aplica solamente a metales, esta técnica láser también podría utilizarse sobre materiales como el vidrio y el plástico. «Todos los elementos que requieran una higiene absoluta se beneficiarán enormemente de las superficies antibacterianas, como los entornos hospitalarios o quirúrgicos que deben limpiarse continuamente durante los procedimientos quirúrgicos».

Hacia la fabricación industrial

Las superficies de metal se tratan mediante dispositivos fotónicos con el objetivo final de fabricar de forma industrial chapas metálicas autolimpiantes. «La idea de utilizar la fotónica o los láseres de alta potencia para crear estructuras diminutas sobre el metal no es nada nuevo, pero siempre ha sido demasiado caro y lento producirlas —explica Lasagni—. Nuestro sistema láser nos permitirá tratar más de un metro cuadrado de chapa metálica por minuto, de forma que se dará cobertura a un potencial mercado en alza que podría llegar a unos ingresos de nueve dígitos al año solamente en el sector de los electrodomésticos. Con nuestro innovador cabezal de texturizado mediante interferencia directa de láser (DLIP, por sus siglas en inglés) y escáner poligonal podremos tratar metales con una nueva fuente láser de picosegundo de 1,5 kW, con velocidades de barrido superiores a los 100 m/s». La tecnología de LAMPAS (High throughput Laser structuring with Multiscale Periodic feature sizes for Advanced Surface Functionalities) ayudará a satisfacer la creciente demanda de productos asequibles con prestaciones novedosas en la superficie. El proyecto, de tres años y medio de duración, finalizará en junio de 2022. Para más información, consulte: Sitio web del proyecto LAMPAS

Palabras clave

LAMPAS, láser, superficie, repelente a la grasa, nevera, horno, chapa metálica

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