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Neurocomputational mechanisms underlying age-related performance changes in goal-directed decisions from experience

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En busca de la clave para mejorar la toma de decisiones en la vejez

Muchos de nosotros seremos lo suficientemente afortunados de vivir más que nuestros abuelos, pero nuestra calidad de vida en la vejez dependerá de si logramos conservar nuestra capacidad de tomar decisiones. El proyecto europeo AGERISK llevó a cabo una investigación fundamental que podría facilitar que la sociedad ayude a las personas a seguir tomando decisiones de forma independiente.

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Sociedad

Las personas de edad avanzada a menudo toman peores decisiones enfocadas en objetivos que los más jóvenes, un cambio que podría repercutir en decisiones clave en materia de salud y finanzas, según determinó la investigación fundamental del proyecto europeo AGERISK. Este estudio podría ayudar algún día a la sociedad a aplicar medidas para mejorar la calidad de nuestras vidas al envejecer. El investigador Dr. Job Schepens, con el apoyo del programa Marie Skłodowska-Curie, identificó cambios en la forma en que los adultos de edad avanzada toman decisiones en función de la complejidad del entorno. «Parece que los adultos de edad avanzada se basan más en estrategias de aprendizaje más simples cuanto más complejo es el entorno de la elección», escribieron el Dr. Schepens y sus colaboradores en «Aging of the Exploring Mind: Older Adults Deviate more from Optimality in Complex Choice Environments», un artículo publicado con los resultados del estudio. Los autores compararon treinta y dos voluntarios de edad avanzada con veintinueve adultos más jóvenes mientras se enfrentaban a una serie de problemas del bandido, una prueba que se basa en que los participantes tienen una máquina tragaperras con una serie de brazos o palancas y un número limitado de intentos en los que acumular dinero tirando de distintos brazos. Tenían que decidir de qué brazo tirar: el que había dado el mayor premio en el pasado u otro esperando conseguir un premio mejor.

Entrando en territorio de bandidos

La prueba del bandido plantea el dilema del equilibrio entre explorar o explotar: «¿Debería elegir lo que conoce y recibir algo que se acerca a lo que espera (explotar) o elegir algo de lo que no tiene ninguna certeza pero que le permitiría aprender o adquirir más (explorar)?» Según descubrieron los investigadores: «Los adultos de edad avanzada eligieron la opción con mayor valor esperado con una frecuencia alrededor de un 5 % inferior a la de los adultos más jóvenes. La fase de exploración parece tener lugar de forma subóptima en los adultos de mayor edad y de forma más variada». Los investigadores creen que esto se debe a que nos es más difícil crear imaginaciones ricas sobre recompensas futuras a medida que envejecemos. Aparte de los experimentos realizados en el laboratorio, el Dr. Schepens también está recopilando datos en línea a mayor escala, aprovechando su título en inteligencia artificial y su doctorado en lingüística computacional. Además, como parte de la beca de investigación del programa Marie Skłodowska-Curie, recibió formación sobre modelos computacionales de aprendizaje por refuerzo. Los investigadores han presentado sus hallazgos en varias conferencias de distintos ámbitos, como de neurociencia del desarrollo cognitivo y neuroeconomía. «Los resultados deberían interesar a estudiosos del envejecimiento, la toma de decisiones y la plasticidad neuronal, y el aprendizaje», declara el Dr. Schepens. «El proyecto está planteando nuevos temas de estudio sobre formas de mejorar las representaciones mentales de entornos de decisión complejos». Las universidades y empresas educativas que quieren dirigirse a estudiantes maduros podrían estar especialmente interesadas en la información de AGERISK sobre cómo aprenden los adultos de mayor edad. Se precisarán más estudios para aprovechar los hallazgos iniciales de la investigación fundamental, pero los investigadores creen que este ámbito es crucial para los responsables de la formulación de políticas a medida que nuestras poblaciones envejecen. «La información que ofrece el proyecto debería poder ayudar a determinar cómo los adultos más mayores pueden seguir siendo independientes a la hora de tomar decisiones», afirma el Dr. Schepens.

Palabras clave

AGERISK, toma de decisiones, equilibrio «explorar o explotar», prueba del bandido, neurociencia, neuroeconomía

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