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Los orígenes ancestrales de las arañas cavernarias de los Alpes Dináricos

El linaje de algunas arañas de las cuevas de los Alpes Dináricos se remonta a hasta treinta millones de años, según descubrió el proyecto HiddenLife. No obstante, el calentamiento global pone en riesgo a muchas especies que desempeñan una función básica en el ecosistema.

Investigación fundamental

Las cuevas en los Alpes Dináricos, que se extienden desde Eslovenia hasta el norte de Albania, son uno de los lugares más ricos para la biodiversidad de Europa. El proyecto europeo HiddenLife descubrió que algunas de las arañas que habitan dichas cuevas tienen ancestros de hasta hace treinta millones de años y registró el doble de especies de arañas en las cuevas previamente registradas. Para esta labor se valió de una técnica de codificación de barras de ADN. «Tenemos una idea mucho más clara de la diversidad real y la historia evolutiva de las arañas de las cuevas de la región», afirma Martina Pavlek, investigadora al cargo del trabajo y beneficiaria del programa Marie Skłodowska-Curie. «Los linajes principales de las arañas que habitan en cuevas parecen ser mucho más antiguos de lo que esperábamos y se remontan hasta una etapa muy temprana de la formación de los Alpes Dináricos, un evento geológico del que se sabe poco». Bajo la supervisión de Miquel Àngel Arnedo Lombarte, profesor de zoología en la Universidad de Barcelona, Pavlek analizó arañas y otra fauna de cuevas obtenidas por espeleólogos de toda la región de los Dinárides. Fue una tarea compleja ya que, si bien zonas de los Dinárides, como Eslovenia y gran parte de Croacia, están bien exploradas, Montenegro, Bosnia y Herzegovina no lo están. En algunos casos, eso se debe a que hay pocos espeleólogos activos en esos países, y en Bosnia y Herzegovina las minas militares que aún se encuentran en los campos imposibilitan el acceso a partes de los Dinárides. Pero Pavlek logró obtener especies e investigar áreas poco estudiadas. Utilizó herramientas moleculares y estadísticas de vanguardia para investigar tres linajes independientes de arañas cavernarias; descubrió especies que habían pasado desapercibidas hasta ahora y confirmó otras que ya se conocían a través de estudios morfológicos.

Temperaturas en aumento

Ya sabía que los Dinárides era un punto clave para la biodiversidad de las cuevas, pero la cantidad de especies descubierta fue toda una sorpresa. «Este resultado apunta a que otros grupos de invertebrados que viven en la región también podrían ser mucho más diversos de lo que se reconoce», afirma Pavlek. Crear un inventario de la fauna presente en la actualidad es crucial para protegerla en el futuro. Los resultados preliminares de HiddenLife mostraron que los cambios climáticos del pasado tuvieron un gran impacto en los patrones biogeográficos previos de la fauna de las cuevas. Pavlek trabajó con los investigadores Marco Isaia y Stefano Mammola, de la Universidad de Turín (Italia), para proyectar el efecto que podría tener calentamiento global sobre las arañas en un plazo de cincuenta a setenta años. Dado que algunas especies solo pueden sobrevivir en rangos de temperatura estrechos, como en cuevas que estén a temperaturas de entre diez y doce grados, el calentamiento global supone una amenaza den extinción. «Las arañas son un componente fundamental de los ecosistemas», comenta Pavlek. «Sin ellas, la agricultura sería imposible porque los insectos devorarían los cultivos. En las cuevas, donde la cantidad y la abundancia de especies es reducida, la extinción de las arañas tendría un impacto profundo en toda la red alimentaria». A su regreso, y como miembro de la Sociedad Bioespeleológica de Croacia, que investiga y conserva cuevas, Pavlek continúa recogiendo muestras en su búsqueda por descubrir por qué los Dinárides son tan diversos: «Es necesario comparar los patrones de biodiversidad de diferentes grupos que comparten los mismos hábitats pero que muestran historias naturales distintas a fin de identificar los procesos y factores que subyacen a esta notable diversidad».

Palabras clave

HiddenLife, arañas, linaje, Alpes Dináricos, calentamiento global, biodiversidad, espeleólogos

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