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Mayor seguridad para las operaciones de helicópteros en el mar

Investigadores financiados con fondos europeos han diseñado un sistema que puede aumentar significativamente la seguridad de las operaciones de helicópteros en el mar cuando hay escasa visibilidad.

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Un equipo financiado con fondos europeos ha encontrado una forma de ayudar a los helicópteros a aproximarse y aterrizar en plataformas de prospección de hidrocarburos offshore, parques eólicos y otras ubicaciones remotas de forma segura incluso en condiciones de escasa visibilidad. El proyecto ANGELS, dirigido por la empresa emergente italiana PALU y diseñadores de electrónica aeroespacial de BLU Electronic, ha diseñado y probado un nuevo sistema de orientación, basado en la tecnología de vigilancia dependiente automática por radiodifusión o ADS-B, que es asequible y fácil de usar. Los helicópteros prestan un servicio esencial a los parques eólicos en alta mar y las plataformas petroleras y gasísticas entregando suministros urgentes, transportando tripulaciones que han acabado su temporada de trabajo y evacuando personas en caso de urgencias médicas. Sin embargo, cuando hace mal tiempo o hay mala visibilidad, a menudo no pueden volar. «Un helicóptero no puede despegar ni aterrizar si hay malas condiciones de visibilidad alrededor de un helipuerto en el mar», dice Beatrice Branca, responsable de comunicación de PALU. «Por lo tanto, la gran cuestión que intentamos abordar es la falta de unos sistemas de aterrizaje que cumplan las normas de seguridad relativas a las operaciones de los helicópteros». Más del 45 % de los accidentes de helicóptero se deben al mal tiempo o la mala visibilidad y el 33 % de los accidentes se producen durante la aproximación o el aterrizaje, según el Informe de seguridad de 2010 del EHEST de la Agencia Europea de Seguridad Aérea (AESA). Mejora del conocimiento de la situación El sistema ANGELS aprovecha el potencial de la tecnología ADS-B para incrementar considerablemente la seguridad del pilotaje de helicópteros mejorando el conocimiento del piloto sobre su situación. «Mediante nuestra aplicación, el piloto puede visualizar información sobre la posición del helicóptero, incluida su alineación con la trayectoria de aproximación adecuada y la distancia hasta la heliplataforma, así como la fuerza y dirección del viento en la heliplataforma», señala la señora Branca. El sistema transmite los datos en tiempo real y utiliza un algoritmo especial para proponer la mejor trayectoria de vuelo y ofrecer las orientaciones laterales y verticales precisas que el helicóptero necesita para aproximarse y aterrizar de forma segura en un helipuerto, en particular en condiciones de escasa visibilidad o cuando obstáculos como grupos de turbinas eólicas dificultan la trayectoria de vuelo. Se trata de una estación en tierra, que consta de una cabina compacta que pesa unos 20 kilos con el transceptor de ADS-B, el procesador y la fuente de alimentación, que se instala en la heliplataforma, y de una aplicación que funciona en un iPad que utiliza el piloto desde la cabina. Primer vuelo de prueba Una vez desarrollado el prototipo, el equipo de ANGELS empezó a probar el sistema a principios de 2016, comenzando con simulaciones y vuelos con drones antes de aumentar la escala al primer vuelo oficial en septiembre de 2017. El sistema se utilizó para guiar un helicóptero EC-135 P2+ en el aterrizaje en una heliplataforma de un parque eólico en el mar de la isla de Borkum en Alemania noroccidental. «Funcionó como se esperaba y el piloto consiguió seguir la trayectoria de vuelo y aterrizar en la plataforma», explica la señora Branca. Los principales clientes del producto de ANGELS serían los operadores de plataformas petroleras y gasísticas y de parques eólicos, según la señora Branca. Sin embargo, el equipo también ha visto que proveedores de servicios de emergencia médica con helicóptero (HEMS, por sus siglas en inglés) mostraban un gran interés. Ahora están buscando financiación para adaptar y crear el sistema para un uso específico en HEMS.

Palabras clave

ANGELS, seguridad de helicópteros, aproximación y aterrizaje, tecnología ADS-B, operaciones de helicópteros en alta mar

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