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El sistema de tratamiento de aguas portátil inspirado en la naturaleza

Poder acceder a una cantidad suficiente de agua limpia supone un reto cada vez mayor y, por ello, la protección de los recursos hídricos se está convirtiendo rápidamente en una prioridad. La financiación de la Unión Europea (UE) ha ayudado a desarrollar un sistema biológico natural, modular y portátil para el tratamiento de aguas cloacales y flujos residuales que podría beneficiar a las áreas rurales.

Cambio climático y medio ambiente

La Directiva sobre el tratamiento de las aguas residuales urbanas establece el tratamiento necesario en las zonas urbanas y rurales para las aguas residuales vertidas a los ríos o estuarios. Hasta un 28 % de la población de la UE vive en zonas rurales, pero estas áreas cuentan con unos recursos limitados en cuanto a tecnologías convencionales de depuración de aguas residuales (WWT, por sus siglas en inglés), a pesar de que contribuyen de forma significativa a la contaminación del agua, lo cual reduce la disponibilidad de esta. Los sistemas descentralizados de WWT son el enfoque preferido para las zonas rurales. Sin embargo, estos deben adaptarse a las condiciones del terreno, requieren personal especializado para su instalación y explotación, y son sensibles a los cambios en la calidad de las aguas residuales que entran en ellos. El proyecto financiado con fondos europeos N-NBS ha desarrollado un sistema biológico natural, modular y portátil (PM-NBS) que puede solucionar muchas de las barreras técnicas que plantea la depuración de aguas residuales. El sistema presenta unos bajos costes de construcción, explotación y mantenimiento, no necesita suministro eléctrico, es fácilmente adaptable al medio ambiente y no contamina. Gracias a la financiación de la UE, el equipo de PM-NBS identificó las necesidades técnicas y empresariales claves para seguir adaptando la tecnología y prepararla para el mercado europeo.

Unión de termodinámica y biomimetismo

La versión portátil de la tecnología principal basada en la naturaleza de Ayala para el tratamiento de aguas residuales y la rehabilitación de masas de agua (NBS™) se puede construir en las instalaciones de la empresa para, desde ahí, transportarlas e instalarlas fácilmente en todo el mundo. El sistema combina una mezcla de sustratos con distintos perfiles hidrológicos, además de elementos bióticos y abióticos como microbios y macrófitos. El enfoque explica los procesos termodinámicos de la energía solar, gravitacional y bioquímica para extraer e inactivar los contaminantes presentes en el agua. Una de las tecnologías basadas en la naturaleza que se adoptaron fue la fitorremediación, en la que se utilizan plantas para, mediante la metabolización de diversas toxinas, eliminar toxinas del suelo, el aire y el agua contaminados. «El biomimetismo se encuentra en la base de la visión de sostenibilidad de Ayala para la gestión del agua, porque todo sistema natural estable evoluciona y se cura a sí mismo a medida que se ajusta a las condiciones cambiantes», explica el coordinador del proyecto, Eli Cohen. Se llevaron a cabo diversos ensayos de optimización y modularización dirigidos por el PM-NBS con el objetivo de lograr una integración «enchufar y usar». También se evaluaron los parámetros operativos y de calidad del agua, y el sistema es completamente funcional en todo un intervalo de flujos de aguas residuales (4-40 m3/día) y con una temperatura ambiente desde bajo cero a más de 40 °C. El sistema NBS a escala completa se ha optimizado para diversos sectores generadores de residuos tras la investigación en más de 100 proyectos de saneamiento y rehabilitación a gran escala. Se han desarrollado nuevos enfoques para el tratamiento de: aguas cloacales de granjas lecheras, hidrocarburos, lixiviado de vertederos de residuos, cosméticos, sustancias farmacéuticas y hormonas, acuicultura, salmuera de osmosis inversa y corrientes de aguas residuales.

Impacto medioambiental y socieconómico

El sistema PM-NBS promueve la mejora del estado ecológico y químico de los ríos, los lagos y las aguas subterráneas. «De acuerdo con la OMS, una de cada tres personas en todo el mundo no tiene acceso a agua potable, segura y limpia debido a la contaminación de las fuentes de agua naturales, y la mayoría de estas personas vive en áreas pobres, rurales y remotas. Al tratar eficazmente este agua, nuestra tecnología reduce el riesgo de exposición a patógenos y contaminantes peligrosos», afirma Cohen. En la actualidad, el equipo está buscando financiación adicional para prepararse para el lanzamiento al mercado. Una vez que hayan logrado optimizar más el sistema, tienen previsto presentar las nuevas adaptaciones en dos lugares europeos con distintas características medioambientales. El sistema PM-NBS se comercializará directamente a entidades públicas, municipios rurales y operadores turísticos, e indirectamente a través de distribuidores locales. La primera área objetivo probablemente sean los países de la región de Europa Oriental, el Cáucaso y Asia Central, los cuales siguen enfrentándose a problemas relacionados con el acceso al agua limpia en las áreas rurales.

Palabras clave

M-NBS, agua potable, tratamiento, contaminación, agua residual, sistema biológico natural, rural, macrófitos, microbios, agua cloacal, agricultura

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