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Tendencias científicas: Las diez personas más influyentes de la ciencia en 2019

La destacada publicación académica «Nature» publica su listado anual de diez personas que han influido en la ciencia de un modo positivo o negativo.

Investigación fundamental

La prestigiosa revista ha emitido una lista de personas responsables de «lograr posibles descubrimientos increíbles, llamar la atención sobre problemas cruciales o incluso labrarse una reputación por sus actos polémicos». La revista añade: «Si bien no se trata de ningún galardón ni clasificación», el listado «pone de relieve a individuos que han tomado parte en algunos de los momentos científicos más importantes del año». Ricardo Galvão es un físico de 72 años dedicado a la fusión, además de director del Instituto Nacional de Investigación Espacial de Brasil. El informe de su equipo sobre la deforestación del Amazonas enfadó al presidente Jair Bolsonaro. Poco tiempo después, Galvão sería despedido, pero regresaría a su puesto más tarde. Hoy se lo considera un héroe y un defensor de la ciencia. Victoria Kasmi, astrofísica de la Universidad McGill de Canadá, ayudó a construir el Canadian Hydrogen Intensity Mapping Experiment, uno de los mejores telescopios del mundo. Este nuevo y revolucionario radiotelescopio busca ráfagas rápidas de radio: ecos de intensas e inexplicables señales de radio, del orden del milisegundo, que brotan de repente por todo el cielo. Nenad Sestan, neurocientífico de la Escuela de Medicina Yale de New Haven, Connecticut (los Estados Unidos), encabezó un equipo de investigación capaz de resucitar células cerebrales de cerdos muertos. El hallazgo, que cuestionaba los conceptos de vida y muerte, fue objeto de una entusiasta cobertura mediática, en ocasiones hasta sensacionalista. Sandra Díaz, ecologista de la Universidad Nacional de Córdoba (Argentina), contribuyó a elaborar el estudio más exhaustivo hasta la fecha sobre la biodiversidad mundial. Su mensaje era claro: un millón de especies se extinguirán por culpa de los humanos, lo que exige adoptar medidas drásticas para revertir la situación. Jean-Jacques Muyembe Tamfum, codescubridor del virus del Ébola, lidera los esfuerzos del Congo para combatir el brote más peligroso del virus hasta la fecha. La epidemia se ha cobrado más de 2 200 vidas desde mediados de 2018. Sus investigaciones y pruebas clínicas han permitido reducir el número de casos nuevos de la enfermedad del virus del Ébola. Yohannes Haile-Selassie, paleoantropólogo del Museo de Historia Natural de Cleveland, Ohio (los Estados Unidos), descubrió en 2016, en un desierto de Etiopía, un cráneo de 3,8 millones de años de antigüedad correspondiente al antepasado más remoto del ser humano conocido hasta la fecha. En 2019, presentó sus hallazgos acerca del cráneo, que ofrecían importantes pistas sobre la evolución humana. Wendy Rogers, bioética de la Universidad Macquarie de Sídney (Australia), lideró un estudio que denuncia la disconformidad con respecto a los estándares éticos globales de la investigación con receptores de trasplantes chinos, pues se basan en investigaciones realizadas con órganos que podrían haberse sustraído de presos chinos ejecutados. El estudio trajo consigo, a modo de denuncia, un rechazo masivo de trasplantes, y puso en el candelero la cruda realidad del robo de órganos. Hongkui Deng, científico chino de la Universidad de Pekín, demostró que la edición genómica de las repeticiones palindrómicas cortas regularmente dispuestas formando una matriz (CRISPR) puede llevarse a cabo sin perjuicio en adultos con VIH. La tecnología CRISPR tiene el potencial para corregir mutaciones en lugares precisos del genoma humano a la hora de tratar las causas genéticas de la enfermedad. Los estudios revelaron que la edición genómica CRISPR puede producir una fuente potencialmente ilimitada de células inmunes que sean resistentes a la infección por el VIH. John Martinis, físico y científico principal de Google sobre «hardware» cuántico, encabezó un hallazgo sobre investigación computacional. Empleó un ordenador cuántico para resolver, en cuestión de minutos, un problema complejo que al superordenador actual más potente le llevaría años desentrañar. Greta Thunberg es una activista medioambiental contra el cambio climático cuya militancia ha inducido a millones de personas de todo el mundo a pasar a la acción frente a lo que ella denomina una crisis climática. Su activismo global ha servido de inspiración para todos, desde científicos hasta responsables políticos. Y lo que es más importante: Greta ha logrado movilizar a los jóvenes y transmitirles la convicción de salvar el planeta.

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Estados Unidos