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Las arañas ayudan a revelar qué impulsa la biodiversidad en distintas áreas

Una iniciativa financiada con fondos europeos ha usado arañas como organismos modelo para investigar los procesos biogeográficos y evolutivos generadores de la biodiversidad.

Investigación fundamental

Comprender los patrones espaciales de la biodiversidad y sus procesos subyacentes es básico para la biología de la conservación. Esto ayuda a explicar por qué algunas regiones abarcan un mayor número de especies y cuáles son los impulsores principales de la biodiversidad en diferentes áreas biogeográficas y ecosistemas. Por tanto, unas estrategias eficaces de conservación deben centrarse no solo en conservar las especies o las áreas individuales, sino también en mantener los procesos funcionales y evolutivos en diferentes escalas espaciales. El proyecto financiado con fondos europeos BIODIV ISLAND-CONT abordó este reto al investigar los procesos biogeográficos y evolutivos que generan biodiversidad. Usando arañas como organismos modelo, unido a un gran número de conjuntos de datos de islas y continentes (los archipiélagos de la Macaronesia y la península ibérica), los investigadores compararon los impulsores de la diversidad entre los sistemas modelo y dónde los procesos diferentes habían moldeado la composición actual de las especies.

Un planteamiento multidisciplinar

Durante su investigación, los científicos aplicaron taxonomía, filogenética, ecología funcional y ecología comunitaria. «Amplificamos y secuenciamos los genes mitocondriales y nucleares para la reconstrucción filogenética, realizamos análisis filogenéticos para estimar edades y linajes y construimos una base de datos de los rasgos funcionales de las arañas. También calculamos diferentes índices de diversidad (taxonómica, funcional y filogenética) y llevamos a cabo análisis estadísticos», explica Nuria Macías, beneficiaria de una beca de investigación individual Marie Curie. Según Pedro Cardoso, coordinador del proyecto, gestionar la gran cantidad de datos implicados fue el reto más importante de la iniciativa. «Tuvimos que reconstruir la historia filogenética y recopilar datos morfológicos de aproximadamente seiscientas especies —explica—. Hasta donde sabemos, este es el único estudio que compara los patrones de biodiversidad entre las islas y los sistemas continentales, y que combina aspectos ecológicos y evolutivos para descifrar los patrones de la construcción de las comunidades y la funcionalidad de los ecosistemas». Los investigadores hallaron patrones opuestos de estructuras comunitarias funcionales y filogenéticas debido a las características ecológicas y evolutivas diferentes entre islas y continentes. «Unos mecanismos opuestos afectan la construcción de las especies en distintas comunidades: la exclusión competitiva limita la coexistencia de especies estrechamente relacionadas en algunas islas, y el filtro ambiental permite que las especies de rasgos similares puedan habitar un entorno específico», observa Macías.

Protección de la biodiversidad

Como se esperaba, el número de especies y la diversidad funcional y filogenética fueron más elevados en el continente que en las islas. No obstante, si los científicos corrigen según la riqueza de especies, ambos ecosistemas tienen una diversidad funcional similar, lo que indica que la función ecológica de muchas especies continentales incapaces de colonizar las islas se está reemplazando por linajes que ocupan amplios nichos vacantes en las islas. Gracias a BIODIV ISLAND-CONT, los investigadores ahora comprenden mejor por qué las islas tienen una menor riqueza de especies que el continente. «En las arañas, igual que ocurre en otros grupos, muchas especies relacionadas tienen distinta morfología y forma de interactuar con el entorno para evitar la competencia y explorar nuevas oportunidades, pero el número de funciones que realizan las especies es comparable», señala Cardoso. BIODIV ISLAND-CONT beneficia a la comunidad científica al poner a prueba las hipótesis generales macroevolutivas. También aporta contribuciones a las futuras estrategias de gestión de la conservación a disposición de las partes interesadas y los responsables políticos y, de este modo, apoya la conservación de la biodiversidad mundial y los servicios ecosistémicos.

Palabras clave

BIODIV ISLAND-CONT, especies, biodiversidad, filogenético, isla, continente, arañas, ecosistema, biogeográfico, rasgo

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