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Más cerca de producir óxido de aluminio ecológico y sin residuos

Diversas pruebas dedicadas a la lixiviación de calcio y aluminio de la anortosita han dado resultados positivos, lo que indica que esta roca podría ser básica para lograr una producción sostenible de aluminio.

Tecnologías industriales

La empresa minera canadiense Hudson Resources publicó recientemente los resultados de unas pruebas realizadas con anortosita, una roca ígnea extraída de una mina en el macizo de White Mountain (Groenlandia). Estas pruebas, realizadas por el Instituto de Tecnología Energética (IFE, por sus siglas en noruego) de Noruega en el marco del proyecto financiado con fondos europeos AlSiCal, confirman que la anortosita permite recuperar una gran concentración de lixiviados en poco tiempo en una disolución de aluminio y calcio. Tal y como informa Hudson Resources en una nota de prensa publicada en «GlobeNewswire»: «Se trata del primer paso en la producción sin residuos de “óxido de aluminio ecológico” listo para su fundición para la industria del aluminio». La empresa confía en ofrecer datos que respalden un proceso económico de producción a partir de la anortosita. Las muestras de anortosita sometidas a ensayo fueron un producto de -250 μm y muestras rocosas más gruesas (+100 mm) que se trituraron y tamizaron hasta un tamaño de 77-760 μm. Tras probar las muestras de gran calidad, el IFE —la entidad coordinadora del proyecto AlSiCal— descubrió que tanto el aluminio como el calcio se lixiviaron en paralelo y que el 87-97 % p/p (porcentaje en peso) se produjo durante las primeras 2 horas de procesado. También se demostró que el 93-100 % p/p de la lixiviación tardó 4 horas y que la variabilidad dentro del rango se debe a los distintos tamaños de partícula o a la heterogeneidad natural de la anortosita. Según se indica desde el IFE, las muestras presentan características de «lixiviación rápida» y ofrecen «una producción de disolución total elevada (siendo el 100 % la producción teórica de disolución máxima calculada a partir de los análisis disponibles)».

El proceso de lixiviación

Los ensayos de lixiviación que realizó el IFE contaron con varios pasos. La anortosita se mezcló con 20 %p/p de ácido clorhídrico a 140 ℃. Se dejó enfriar la mezcla final de la reacción y se separó la fracción líquida de la sólida mediante centrifugado y decantado. Las fracciones sólidas se lavaron y secaron. «Los ensayos financiados con fondos europeos ejecutados de forma independiente por el IFE y AlSiCal confirman un proceso de lixiviación de aluminio y calcio eficaz y sencillo a partir de la anortosita del macizo de White Mountain» observó Jim Cambon, presidente de Hudson Resources. «Esto supone un paso importante en la producción de un “óxido de aluminio ecológico” sin residuos y ofrece un sustituto directo de la bauxita, que genera casi cuatro toneladas de residuos por cada tonelada de aluminio producida. Ha llegado el momento de producir aluminio verdaderamente ecológico, para lo cual la anortosita es básica». El proyecto AlSiCal (Towards sustainable mineral and metal industry: ZERO Bauxite Residue and ZERO CO2 from co-production of Alumina, Silica and precipitated Calcium carbonate by the Aranda-Mastin technology) se propone aumentar la sostenibilidad de la industria minera y metalúrgica y lograr que sea respetuosa con el medio ambiente. Con este fin, trabaja en el desarrollo de una tecnología innovadora que haga posible coproducir óxido de aluminio, sílice y carbonato cálcico precipitado sin generar residuos de bauxita o emisiones de CO2. Su éxito se basará en el aprovechamiento de recursos abundantes, como la anortosita. Para más información, consulte: Sitio web del proyecto AlSiCal

Palabras clave

AlSiCal, óxido de aluminio, anortosita, lixiviación, calcio, aluminio, mineral, bauxita