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Reinforced cooperation to provide operational flood forecasting and alerts in West Africa

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Mejorar la resiliencia de África Occidental frente a las inundaciones

A medida que el riesgo de inundaciones aumenta en África Occidental, también lo hace la necesidad de mejorar urgentemente su gestión. Un proyecto de investigación ha avanzado en este sentido mediante información de previsión meteorológica de fácil acceso y alertas rápidas enviadas por mensaje de texto (SMS).

Cambio climático y medio ambiente

Las inundaciones constituyen una gran preocupación en África Occidental. Tal como lo evidencian las inundaciones recientes, estos fenómenos a menudo tienen graves consecuencias, incluida la pérdida de vidas, el desplazamiento de la población, perturbaciones de los servicios públicos y el transporte, y daños en la propiedad y las infraestructuras. Según las previsiones, el cambio climático aumentará tanto la frecuencia como la gravedad de las inundaciones, por lo que África Occidental necesita mejorar con urgencia la gestión de las inundaciones. Aquí es donde entra en juego FANFAR, un proyecto financiado con fondos europeos que ha reunido a partes interesadas de la UE y a treinta y cinco organizaciones de diecisiete países de África Occidental. Su objetivo: mejorar la capacidad de las instituciones de África Occidental de prever y gestionar las inundaciones, además de transmitir las alertas correspondientes. «El acceso a las alertas y previsiones operativas es crucial para ayudar a África Occidental a afrontar los numerosos desafíos asociados con las inundaciones», afirma Jafet Andersson, investigador principal en el Instituto de Meteorología e Hidrología de Suecia y coordinador del proyecto FANFAR. «No solo logramos suministrar un acceso fiable y oportuno a las alertas y previsiones de inundaciones, sino que lo hicimos mediante canales de difusión que garantizan que la información llegue realmente al público destinatario».

Codesarrollo de un sistema de TIC

El proyecto se centró en un sistema de TIC de alerta y previsión de inundaciones que ha sido desplegado por toda África Occidental. Desarrollado de forma conjunta por instituciones africanas y europeas, el sistema ofrece a los usuarios información de acceso abierto actualizada a diario desde septiembre de 2018. «El sistema emplea un modelo hidrológico cuya principal función es prever los efectos de la lluvia y la dinámica de las temperaturas sobre los caudales de los ríos, el nivel del agua, la humedad en el suelo, etc.», explica Andersson. Después, el sistema extrae información de previsión y riesgo de inundaciones de gran utilidad. «Normalmente se especifica un conjunto de umbrales de riesgo de inundaciones basado en conocimientos locales o históricos», añade Andersson. «A continuación, las previsiones se comparan con esos umbrales para determinar la gravedad de la situación y el nivel de riesgo de inundación potencial». Para garantizar la utilidad y disponibilidad de la información, el proyecto ha creado un portal de visualización de acceso abierto en línea de uso intuitivo. Permite al usuario obtener rápidamente una visión general de los riesgos de inundación previstos en la región de África Occidental, codificados con colores en función de la gravedad. «El sistema también envía SMS y correos electrónicos para advertir a los usuarios de cualquier riesgo de inundación previsto», señala Andersson. «Esta función es muy utilizada por los servicios hidrológicos, los organismos de protección civil y los gestores de embalses». El proyecto organizó una formación práctica sobre el uso del sistema; además, proporcionó guías de usuario, canales de soporte, herramientas de código abierto y otro tipo de documentación necesaria. En total se ha formado a más de una centena de personas.

Salvar vidas

El sistema de FANFAR ya ha resultado ser eficaz. Por ejemplo, se calcula que una alerta rápida en septiembre de 2020 permitió salvar unas dos mil quinientas vidas en Nigeria. «Gracias a la alerta de FANFAR pudimos evacuar cinco comunidades cercanas a la presa de Jebba antes de que más de doscientas casas quedaran destruidas por las inundaciones», comenta Aishatu Tani Ibrahim, director de ingeniería hidrológica en la Agencia de Servicios Hidrológicos de Nigeria. Más tarde ese mismo año, una alerta similar permitió a las autoridades de gestión hídrica desembalsar agua de la presa nigeriana de Shiroro antes de alcanzar el caudal pico de agua. Así se evitaron unas inundaciones graves y se protegieron tanto las vidas como los bienes de las comunidades cercanas. «Estos ejemplos demuestran la importancia de mantener el sistema en funcionamiento y de que las autoridades de África Occidental utilicen la información para proteger sus comunidades», concluye Andersson. «Sin embargo, para ver realmente cambios, no solo será necesario un buen sistema de alerta y previsión operativa, sino también abordar retos sociales más generales, como la pobreza, la confianza, la seguridad y los marcos jurídicos».

Palabras clave

FANFAR, África Occidental, inundaciones, gestión de inundaciones, previsión, cambio climático

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