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Multi-modal, multi-scale retinal imaging

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Técnicas de imagen de alta tecnología ofrecen esperanzas para tratar retinopatías

La detección de retinopatías resulta compleja, por lo que muchas afecciones pasan desapercibidas. Ahora, se ha desarrollado una nueva tecnología para la obtención de imágenes que podría dar lugar a diagnósticos precoces y precisos, lo cual mejoraría la calidad de vida de millones de pacientes.

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La retina, una membrana sensorial en el fondo del ojo que detecta la luz, es esencial para tener una visión clara. Las retinopatías como la degeneración macular senil (DMS) y la retinopatía diabética (RD) son las principales causas de discapacidad visual y ceguera, y pueden tener repercusiones graves en la calidad de vida de los pacientes. «Debido, en parte, al envejecimiento de las poblaciones, el número de pacientes afectados por retinopatías se duplicará en los próximos cuarenta años», explica Xavier Levecq, coordinador del proyecto MERLIN y director técnico en Imagine Eyes (Francia). «La parte positiva es que la disponibilidad de nuevos tratamientos eficaces para tratar dichas enfermedades es cada vez mayor». Sin embargo, un gran número de pacientes sigue sin recibir un diagnóstico. Una de las razones es que las actuales tecnologías punteras de obtención de imágenes siguen presentando una capacidad limitada para diferenciar detalles diminutos en la retina de los pacientes. Ello significa que muchas enfermedades pueden desarrollarse «en silencio» durante años, y provocar daños ingentes en las células retinianas sin ser detectadas.

Mejora de la obtención de imágenes retinianas

El proyecto MERLIN se propuso abordar este problema de salud al mejorar las técnicas de obtención de imágenes retinianas. «Nuestra ambición era desarrollar un nuevo dispositivo de obtención de imágenes retinianas que cubriera necesidades clínicas insatisfechas», explica Levecq. «En primer lugar, queríamos dar la posibilidad a los médicos de tratar a los pacientes antes de que pierdan la visión de forma irreversible, gracias a una tecnología de obtención de imágenes que desvela signos microscópicos tempranos de enfermedad en la retina». El segundo objetivo era aportar una solución para reducir la duración de los ensayos con fármacos mediante un dispositivo capaz de medir los cambios microscópicos de las lesiones retinianas a lo largo del tiempo. «Por último, queríamos proporcionar una base sólida para el desarrollo de métodos terapéuticos personalizados, gracias a informaciones diagnósticas exhaustivas de la retina a nivel celular», añade Levecq. Para lograr estos objetivos, MERLIN se basó en un proyecto previo llamado FAMOS, que desarrolló un prototipo de dispositivo capaz de obtener imágenes retinianas tridimensionales a escala celular. MERLIN trató de acercar esta tecnología a la comercialización y seguir mejorando su precisión. Para ello, se incorporó un oftalmoscopio láser de barrido, que obtiene imágenes de la retina a gran velocidad, tomografía de coherencia óptica (OCT, por sus siglas en inglés), capaz de capturar información específica de las diversas capas de la retina y, por último, angiografía con OCT, que analiza el sistema vascular de la retina en tres dimensiones (3D). «Estas tres modalidades de obtención de imágenes pueden emplearse a escalas diferentes», señala. «El dispositivo ofrece una amplia perspectiva de la retina, mientras que la escala microscópica permite detectar daños en 3D en las capas retinianas».

Dispositivos de diagnóstico eficaces

Levecq y su equipo confían en que la precisión de su nueva tecnología pionera dará lugar a la detección más temprana de retinopatías, lo cual reducirá de forma significativa el número de pacientes sin diagnosticar y conducirá a tratamientos más personalizados y oportunos. «El proyecto MERLIN solo es el principio de la historia —afirma Levecq—. Ahora estamos en la primera fase de industrialización de dicha tecnología. Nuestra próxima meta consiste en finalizar un producto optimizado para la investigación clínica y los ensayos terapéuticos». Levecq y su equipo también están buscando fondos industriales para desarrollar una nueva cámara retiniana multiescala y multimodal, adaptada a los exámenes clínicos rutinarios. «Cuando mis dos cofundadores y yo creamos Imagine Eyes en 2003, queríamos ofrecer a los médicos una herramienta de diagnóstico que les ayudará a combatir de forma eficaz las retinopatías», explica. «Por este motivo, estamos muy ilusionados con la posibilidad de comercializar esta nueva tecnología».

Palabras clave

MERLIN, retina, ojo, enfermedades, obtención de imágenes retinianas, celular, óptico, láser

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