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Towards an understanding of cooperation in an African passerine bird

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Costes y beneficios de la cooperación en el tejedor republicano

La cooperación es un fenómeno conductual complejo que aún no se comprende en profundidad. Varios científicos de la Unión Europea y Sudáfrica unieron fuerzas para llevar a cabo un estudio sobre la dinámica y los condicionantes evolutivos de la cooperación entre miembros de una especie de ave, el tejedor republicano.

Investigación fundamental

El tejedor republicano es un ave de pequeñas dimensiones que vive en Sudáfrica y que ha servido a los científicos como modelo para estudiar la cooperación. Estos pájaros cooperan para construir grandes nidos comunales, atender a las crías y asediar a los depredadores. Los científicos han recabado datos a largo plazo sobre esta especie a fin de desentrañar las dinámicas que subyacen al comportamiento cooperativo de sus miembros y su naturaleza evolutiva, información esta que ayudará a explicar este mismo comportamiento en otras especies, incluido el ser humano. El proyecto financiado con fondos europeos COOPERATION (Towards an understanding of cooperation in an African passerine bird) adoptó un planteamiento multidisciplinario para analizar los costes y beneficios de la cooperación en el tejedor republicano. El equipo integró datos empíricos a largo plazo e información genética y fisiológica para inferir un perfil exhaustivo de salud de cada individuo. Esta iniciativa recoge el testigo de un estudio a largo plazo con datos que se remontan nada menos que a 1993. El consorcio examinó varios aspectos de los costes y beneficios de la cooperación y sus repercusiones en la dinámica poblacional, esto es, el tamaño de la población y la distribución por edades de los individuos que la componen. Uno de los aspectos objeto de estudio fue el de los efectos del altruismo críptico, es decir, los beneficios aportados por los ayudantes, que trascienden al aumento del éxito reproductivo. Los ayudantes son individuos que no se reproducen pero asisten a otros en la crianza. Los científicos descubrieron que las hembras que reciben su asistencia ponen huevos más pequeños, lo que les beneficia y no tiene ningún efecto negativo en las crías. Este hallazgo refrenda la hipótesis de los efectos del altruismo críptico. En torno a COOPERATION se reunió un amplio equipo de veintiún investigadores y estudiantes expertos en distintos campos procedentes de Francia, Portugal, Reino Unido y Sudáfrica. Este esfuerzo colaborativo facilitó el intercambio de conocimientos y supuso un fuerte impulso a la investigación, además de aumentar la productividad. Muy especialmente, los estudiantes se beneficiaron del intercambio de competencias y conocimientos. Los hallazgos de esta investigación contribuyen a la comprensión de la sociabilidad y aportan nuevas claves para descifrar la evolución de la cooperación y sus efectos a nivel poblacional.

Palabras clave

Cooperación, tejedor republicano, comportamiento cooperativo, dinámica poblacional, efectos del altruismo críptico

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