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Integrated Standard Imager for Earth Observation Microsatellites

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La sorprendente cámara de un microsatélite obtiene imágenes con una resolución inferior a un metro

La nueva y diminuta cámara óptica desarrollada por SATLANTIS, una empresa emergente con sede en España, es capaz de obtener imágenes con una resolución inferior a un metro, lo que constituye un notable logro tecnológico para un microsatélite de menos de 80 kg.

Investigación fundamental

El mercado de la observación de la Tierra tiene una fuerte demanda de datos de imágenes de alta calidad y alta resolución. Sin embargo, la oferta de este tipo de datos es bajo. Con la financiación europea del proyecto iSIM, SATLANTIS desarrolló una tecnología innovadora de carga de imágenes para microsatélites de menos de 80 kg. «Las cargas iSIM son cámaras ópticas en miniatura diseñadas para lograr una alta resolución espacial de hasta un metro. Su tamaño compacto, baja masa (menos de 15 kg), corto tiempo de entrega (cinco veces más rápido) y reducido coste de producción (cinco veces más asequible) le dan una fuerte ventaja competitiva frente a los últimos sistemas de imagenología personalizados en el mercado», explica María Dasí, coordinadora del proyecto.

Los componentes diminutos que componen la cámara

«La tecnología de carga de imágenes iSIM supera un reto clave al que se enfrenta el sector espacial: lograr la miniaturización y normalización de componentes espaciales fundamentales sin comprometer el rendimiento», añade Dasí. Estas cuestiones tienen un gran impacto en el coste y el tiempo de desarrollo asignado tanto a nivel de fabricación como de lanzamiento, lo que hace que los datos espaciales sean más accesibles. Los componentes principales de la carga de imágenes se agrupan en dos categorías principales: el subsistema optomecánico y el subsistema electrónico y de control. El sistema optomecánico es un telescopio binocular formado por dos canales ópticos idénticos. Diseñado para maximizar su rendimiento óptico en condiciones espaciales, se ha reducido al mínimo su masa para disminuir el coste de lanzamiento. El subsistema electrónico y de control combina una tecnología patentada con productos comercialmente disponibles (COTS). El subsistema electrónico de vanguardia incorpora una potente CPU que se encarga de controlar la carga, y del procesamiento de datos y la comunicación. También incluye dos detectores COTS de última generación para la adquisición rápida de imágenes.

Aplicaciones principales

La tecnología de imagen por microsatélite de SATLANTIS estará localizada en una órbita terrestre baja, lo que permitirá la adquisición de imágenes de alta calidad y datos sobre el espacio para una amplia gama de aplicaciones diferentes. La toma de imágenes ópticas de alta resolución es especialmente útil para supervisar infraestructuras críticas, como los oleoductos, ante la posibilidad de robos, detectar actividades ilegales o peligrosas en regiones fronterizas, y evaluar el impacto real de las catástrofes naturales. Además, puede ser beneficiosa para la agricultura de precisión al contribuir a una mejor gestión de la producción de los cultivos, o ayudar a mostrar y mapear residuos plásticos en los océanos. La toma de imágenes de alta resolución por satélite llegará a un precio muy bajo. «El mercado actual proporciona a los usuarios finales imágenes multiespectrales de una resolución espacial de cerca de un metro por un precio de decenas de euros por kilómetro cuadrado. Nuestro objetivo es disminuir este coste de forma significativa, y ofrecer imágenes por céntimos», señala Juan Tomás, director general de SATLANTIS.

Prueba de la tecnología

El lanzamiento de iSIM está previsto para 2020. SATLANTIS firmó un contrato con Space BD para la misión de prueba, que utilizará el adaptador «IVA-replaceable small exposed experiment platform» (i-SEEP, por sus siglas en inglés), la instalación expuesta del módulo experimental japonés «Kibo» en la Estación Espacial Internacional (ISS, por sus siglas en inglés). Esta es la primera vez que una tecnología no japonesa ha sido probada en i-SEEP. Aprovechando el programa de utilización comercial «Kibo» que ofrece la Agencia Japonesa de Exploración Aeroespacial (JAXA, por sus siglas en inglés), Space BD proporcionará a SATLANTIS un servicio de prueba en órbita para contribuir al desarrollo de su producto como proveedor de servicios de la ISS. La herramienta iSIM representa una gran mejora en comparación con las cámaras tradicionales en lo que respecta al rendimiento, volumen y coste, lo que sitúa a SATLANTIS a la vanguardia del mercado de cargas de observación de la Tierra.

Palabras clave

iSIM, SATLANTIS, observación de la Tierra, alta resolución, carga de imágenes, imagen por microsatélite, Space BD, órbita terrestre baja

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