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Nueva modelización sugiere que el 92 % de los glaciares alpinos podrían desaparecer a finales de este siglo

La adaptación al cambio climático depende de la modelización precisa. CHANGE ha modelizado la altitud de la línea de equilibrio ambiental de los valles glaciares de los Alpes europeos para realizar predicciones más precisas del almacenamiento de agua y de la escorrentía.

Cambio climático y medio ambiente

Los suministros de agua en los Alpes europeos se encuentran amenazados por el retroceso de los glaciares, que es uno de los efectos causados por el cambio climático. La gestión de los recursos hídricos en la región exige datos precisos que capturen una situación dinámica y que puedan predecir los posibles escenarios. El proyecto CHANGE, respaldado por las Acciones Marie Skłodowska-Curie, ha descubierto que la información de la respuesta de los glaciares alpinos al cambio climático será muy valiosa y vital para la formulación de políticas basadas en pruebas. En un artículo enviado para ser publicado, el equipo describe su utilización de técnicas glaciológicas de campo y de la modelización numérica de las altitudes de las líneas de equilibrio ambiental (ELA). Esto condujo a la sugerencia de que el cambio climático provocará la pérdida de entre el 69 % y el 92 % de los glaciares alpinos a finales de este siglo. «Hasta que desaparezcan, los glaciares seguirán contribuyendo a la hidrología de sus cuencas individuales, pero de forma más variada. Es probable que la mayoría contribuya con una mayor escorrentía a corto plazo, pero con el tiempo, la escorrentía se reducirá. Otros reducirán drásticamente su escorrentía y algunos puede que ya hayan sobrepasado su pico de escorrentía», explica Neil Glasser, coordinador del proyecto, de la Universidad de Aberystwyth, entidad anfitriona del proyecto. CHANGE también descubrió que el grado de permeabilidad del lecho rocoso desempeña un papel importante en cómo se almacena el agua de deshielo y se conduce después bajo los glaciares.

Medición de la salud de los glaciares

El equipo desarrolló un nuevo método para simular escenarios de las futuras ELA (la altitud a la cual la acumulación y la ablación de agua en un glaciar son iguales, de forma que se consideran equilibradas). Comenzaron analizando el inventario de glaciares Randolph para ubicar e identificar glaciares alpinos individuales. Los investigadores pusieron estos glaciares en un sistema de información geográfica y aplicaron diferentes escenarios de cambio climático para predecir el impacto del cambio climático en la ELA de todos los glaciares alpinos. Los escenarios se basaron en las trayectorias de concentración representativas del proyecto EURO-CORDEX, el cual proyectó diferentes escenarios de emisiones. Los resultados cubren toda la región de los Alpes europeos y se basan en 200 años de registros climáticos y previsiones desde 1901 a 2100. El equipo también utilizó un modelo numérico de glaciar independiente para analizar la influencia de la diferente geología del lecho de hielo en el sistema de drenaje subglacial y en el movimiento del glaciar. Realizaron experimentos que estudiaban la permeabilidad variable del lecho rocoso para comprobar cómo se almacenaba el agua y cómo esta fluía por debajo del glaciar durante el año. En primer lugar, el modelo se probó mediante una superficie de glaciar teórica y, a continuación, se modificó y realizó con datos empíricos. Por último, se realizó trabajó de campo en dos emplazamientos con la ayuda de drones, que permitieron al equipo la realización de análisis geomorfológicos detallados de las las áreas recientemente descubiertas por el glaciar. «Aunque todavía tenemos que analizar los resultados, prevemos que respaldarán nuestra modelización de las características del caudal de aguas subterráneas subglaciales. Creemos que esto demostrará que el caudal puede eliminar la variación estacional de los glaciares en un lecho de roca carbonatada, como la caliza bien carstificada», comenta Glasser.

Implicaciones de lo local a lo global

Los hallazgos de CHANGE ofrecerán información pertinente para glaciares de montaña similares en todo el mundo. Los resultados contribuyen a una mejor comprensión de cómo los glaciares de los Alpes europeos están respondiendo a un clima cambiante, de su efecto en las escorrentías de los ríos, en los ecosistemas, el turismo y la generación de energía hidroeléctrica. «Debido a que el mayor impacto del retroceso de los glaciares se produce en las poblaciones locales, hemos creado y mostrado modelos 3D en el Euroscience Open Forum de Trieste, Italia, para ilustrar los cambios en los glaciares. Con suerte, estos modelos se convertirán en una exposición permanente», añade Glasser.

Palabras clave

CHANGE, alpino, glaciares, cambio climático, adaptación, agua, hidrología, lecho rocoso, altitud de la línea de equilibrio, ELA, permeabilidad, escorrentía

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