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European High Power Laser Energy Research Facility (Preparatory Phase Study)

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Una instalación de fusión por láser para Europa

Europa avanza en la construcción de una instalación de fusión nuclear por láser, lo que representa un paso adelante en el desarrollo de centrales de generación por fusión nuclear a mediados de este siglo.

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El proyecto HIPER (European High Power Laser Energy Research Facility (Preparatory Phase Study)), financiado con fondos europeos, se puso en marcha para diseñar un láser a gran escala que se utilizará para demostrar la viabilidad de generar energía a partir de fusión inercial y, además, dará una base de apoyo amplia a la ciencia que estudia las interacciones del láser de alta potencia. El proceso denominado fusión inercial se demostró en la década de los años setenta del siglo pasado mediante la utilización de láseres para lograr la implosión de una cápsula de combustible de fusión y liberar su energía. Desde entonces, se han realizado esfuerzos de investigación significativos para el desarrollo de láseres que permitan llevar dichas cápsulas al punto de aprovechamiento máximo de liberación de energía. Gracias a la última generación de láseres desarrollados en la «National Ignition Facility» de los Estados Unidos, un grupo de investigadores ha avanzado en el desarrollo de esta tecnología, demostrando un proceso de reacción de fusión autosostenible cuya capacidad para liberar la energía de fusión de la cápsula es superior a la del sistema por láser. HIPER, la instalación respaldada por las instituciones de investigación europeas y en la cual la industria participa directamente, pretende situar a Europa a la vanguardia en el desarrollo de la energía de fusión. El éxito de este proyecto constituirá un escaparate de las posibles aplicaciones industriales y comerciales de la fusión por láser. Aunque no se prevé su construcción en los próximos años, HIPER ha sentado unas bases sólidas para cumplir con las exigencias de disponer de fuentes energéticas abundantes, seguras y sin emisiones de carbono. El nuevo diseño de la fusión por láser señalará el camino para lograr avances críticos con esta tecnología a la escala necesaria para una central de generación de electricidad. En otras palabras, HIPER no es una central de fusión por láser, sino uno de los últimos pasos que desembocará en la construcción de esta, lo que también beneficiará a las ciencias fundamentales puesto que, al tratarse del láser más potente del mundo, posibilitará la realización de mediciones de precisión en materia que eran inalcanzables hasta la fecha.

Palabras clave

Fusión nuclear, centrales energéticas, HIPER, láser de alta potencia, energía sin emisiones de carbono

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