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Fabricación de microcomponentes de vidrio para el mercado de masas

Se ha fabricado una nueva impresora láser para el grabado de sustratos de vidrio a escala nanométrica que cabe en una caja de zapatos. Esta impresora abre la puerta a la fabricación de microsistemas basados en el vidrio mediante un dispositivo de sobremesa y sin necesidad de infraestructuras caras ni conocimientos especiales.

Tecnologías industriales

Los recientes avances en láseres de femtosegundos han permitido su uso para el grabado de vidrio mediante dispositivos compactos y a una fracción del coste de equipos convencionales utilizados en salas limpias. Un equipo de científicos financiados con fondos europeos dedicados al proyecto «Femtosecond laser printer for glass microsystems with nanoscale features» (FEMTOPRINT) revolucionó la tecnología existente con un sistema de impresión láser compacto y de bajo coste. La Femtoimpresora cabe en una caja de zapatos y puede grabar sustratos de vidrio con características a escala de átomos y moléculas, esto es, a nanoescala. El sistema ofrece la posibilidad de producir microsistemas basados en el vidrio con la capacidad de manejar características ópticas, mecánicas y de fluidos sin necesidad de infraestructuras caras ni conocimientos especiales. El prototipo dio lugar a la primera demostración de biochips de algas, los primeros actuadores transparentes y una memoria óptica de «cinco dimensiones». Esta última, apodada Supermán por la prensa, es capaz de almacenar información durante más de mil años. Naturalmente, FEMTOPRINT se recibió con interés en todo el mundo. La tecnología logró reseñas en periódicos como The Telegraph y The Huffington Post y los científicos responsables publicaron sus resultados en multitud de artículos técnicos en revistas revisadas por pares destacadas. FEMTOPRINT recibió el «Premio al mejor proyecto finalista» en el EuroNanoForum celebrado en Irlanda y la tecnología desarrollada condujo a la creación de un empresa derivada, FEMTOprint, que ha comercializado la impresora. Si bien la impresora era el objetivo final en cuanto a tecnología, sus hallazgos también dieron lugar a la creación de otros productos comerciales. Actualmente, la innovadora fuente de láser está disponible en la línea de productos de uno de los socios del proyecto. Se ha otorgado la licencia para producir un componente óptico patentado a una empresa europea, que ya lo ha incluido en su catálogo de productos. Las tecnologías de FEMTOPRINT ya están teniendo un importante impacto en los sectores de la óptica y la micro-óptica basadas en el vidrio. La implantación de la económica y potente Femtoimpresora en universidades, institutos de investigación y empresas acelerará la investigación más vanguardista de microsistemas basados en el vidrio, lo que beneficiará de manera importante a la economía de la UE.

Palabras clave

Impresora láser, femtosegundo, dispositivo de sobremesa, sustrato de vidrio, microsistema, memoria óptica, biochip

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