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Inmunoterapia para combatir el cáncer y las infecciones

Las células tumorales y las células infectadas por virus presentan una capacidad sorprendente para evadir la vigilancia del sistema inmunitario. Por tanto, comprender cómo funcionan las células asesinas naturales (NK) podría ayudar a diseñar nuevas estrategias inmunoterapéuticas.

Investigación fundamental
Salud

Las células NK constituyen una parte fundamental del sistema inmunitario innato y desempeñan un papel crucial en la lucha contra los tumores y las infecciones víricas. Determinar cómo los virus y las células tumorales evaden las respuestas inmunitarias podría ayudar a desarrollar nuevas inmunoterapias. El proyecto financiado por la Unión Europea NATURIMMUN investigó de forma exhaustiva el mecanismo de acción de las células NK y sus receptores y ligandos. Además, estudió cómo funcionan las células NK en determinadas enfermedades virales y el cáncer. Los investigadores descubrieron que el tratamiento de pacientes de leucemia mieloide aguda con interleuquina 2 e histamina inducía de manera clara un subtipo inmunomodulador de células NK. Esto ayudó a restablecer el compartimento de células NK en estos pacientes, que presentan células NK con una menor actividad y parcialmente defectuosas. La disminución de la expresión de ligandos inducidos por estrés reconocidos por receptores de activación de células NK es un mecanismo empleado por los virus. Los investigadores de NATURIMMUN descubrieron que los virus del herpes, entre otros, pueden suprimir la expresión de estos ligandos mediante la degradación de proteosomas y que la expresión de estos ligandos también puede reducirse en células tumorales. Además, observaron otro curioso mecanismo de evasión en el cáncer de colón, donde la presencia de una bacteria fecal en el entorno del tumor interfiere con la citotoxicidad de las células NK. Con respecto al estudio de los receptores de activación de células NK, los investigadores realizaron avances en aras de comprender cómo determinados ligandos son modulados por los virus y, por tanto, pueden ser reconocidos por estos receptores. Desde un punto de vista terapéutico, el consorcio diseñó estrategias anticancerígenas basadas en la amplificación de la respuesta inmunitaria de las células NK. Para tal fin, se desarrollaron protocolos optimizados para cultivar en gran número células NK de sangre periférica y cordón umbilical que, posteriormente, podrían emplearse en estrategias clínicas para la transferencia adoptiva de células NK. Los investigadores desarrollaron métodos alternativos para mejorar la citotoxicidad de células NK basados en el uso de anticuerpos que redirigen las células NK hacia antígenos tumorales. La evaluación preclínica de la infusión de anticuerpos y células NK en modelos murinos novedosos reveló el potencial del método para tratar la leucemia y tumores sólidos. En conjunto, los resultados del proyecto NATURIMMUN corroboran la eficacia del uso de células NK en la terapia anticancerígena y espolearán estudios futuros destinados a evaluar la aplicación clínica de estas células. Los resultados y los objetivos futuros de investigación pueden consultarse en esta reciente publicación científica del proyecto.

Palabras clave

Cáncer, inmunoterapia, células NK, NATURIMMUN, leucemia

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