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Se estrena técnica para medir esteroides

Los neuroesteroides regulan numerosas funciones fisiológicas directamente relacionadas con el crecimiento y regeneración del sistema nervioso. Ahora bien, los estudios de investigación tropiezan con las bajas cantidades y la diversidad de formas de los esteroides presentes en los tejidos, que imposibilitan su extracción. Por si fuera poco, los esteroides requieren minuciosos análisis de identificación y ensayo. Frente a tales dificultades, un proyecto nuevo se dedicó a desarrollar una nueva técnica de microensayos muy sensibles, que promete buenos resultados en el campo de investigación de esteroides.

Salud

Durante mucho tiempo los científicos pensaron que las hormonas esteroideas se producían únicamente en las glándulas endocrinas y entraban en el sistema nervioso para influir en su desarrollo y funcionamiento. Pues bien, gracias a un reciente descubrimiento científico se ha hecho patente que los esteroides también se generan en el sistema nervioso –tanto en el cerebro como en los nervios periféricos– independientemente de los órganos endocrinos. Guardan estrecha relación con la formación de nuevas capas de mielina, las cubiertas protectoras que rodean las fibras nerviosas, con la mejora de la memoria espacial y con la modificación de los patrones de sueño. Aun cuando su importancia es indudable, poco se sabe de su contenido o de las funciones que ambas categorías de esteroides desempeñan dentro del sistema nervioso. Son dos las causas principales: los esteroides son difíciles de extraer y aparecen en cantidades insuficientes como para llevar a cabo análisis exhaustivos. De ahí la limitación de las actividades de investigación relativas a la caracterización de esteroides y el estudio de sus mecanismos de producción. Resuelto a salvar estos problemas, un grupo de investigadores diseñó una técnica innovadora de medición de esteroides mediante microensayo, muy sensible, precisa y potente. El sistema utilizado es la extracción de cantidades reducidas de esteroides presentes en pequeñas muestras de tejidos, la separación de aquéllos mediante cromatografía de gases y su identificación por espectrometría de masas. Si se compara con los métodos radioinmunológicos tradicionales, la nueva técnica muestra capacidades inéditas de especificación cualitativa y cuantitativa simultánea de muchos esteroides procedentes de la misma muestra de tejido. Hay que destacar que puede determinar con precisión cantidades minúsculas (femtomoles) de esteroides en variedad de muestras, tales como biopsias, líquido cefalorraquídeo y cultivos de células. Con esta herramienta de diagnóstico de posibilidades únicas, los investigadores estarán en condiciones de localizar nuevos compuestos esteroideos en muestras biológicas, caracterizar los esteroides ya hallados en el tejido nervioso y estudiar los mecanismos de producción. Una actividad investigadora de esta envergadura contribuirá indudablemente al desarrollo de nuevos tratamientos médicos de enfermedades y trastornos del sistema nervioso.

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