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Soluciones útiles y económicas para la industria

Los rellenos minerales son valiosos para muchas aplicaciones industriales, incluidos el papel y las pinturas. Sin embargo, sus costes de producción son extremadamente elevados, y por este motivo, resultan muy caros. Para solventar este problema un proyecto de investigación industrial financiado por la CE ha logrado aprovechar los residuos minerales procedentes de agregados de piedra. Los rellenos de subproductos que se desarrollan, a bajo precio, pueden utilizarse en numerosas aplicaciones, por ejemplo, en pinturas industriales, embalaje y papel higiénico, asfalto y bloques ligeros de hormigón.

Tecnologías industriales

Los rellenos minerales son materiales de granulado fino, con un diámetro inferior a 2mm, que se extraen de una mina para producir rellenos primarios, por ejemplo caolín y carbonato de calcio. Estos rellenos primarios poseen una mayor calidad, tales como su nivel de brillo y sus propiedades reológicas. Por consiguiente, se utilizan en muchas aplicaciones donde se requieren rellenos de categoría superior, por ejemplo en papel de comunicaciones y pinturas domésticas. No obstante, la extracción y el proceso de estos rellenos son procedimientos muy caros que los convierten en materiales extremadamente costosos. Por otra parte, las canteras de agregados de roca triturados producen grandes cantidades de residuos minerales. En la actualidad este valioso material finamente granulado es casi imposible de explotar y, al mismo tiempo, dista de ser ecológico. Tomando la iniciativa de emplear estos finos residuos minerales, este proyecto se ha centrado en la producción de rellenos de subproductos ("By-Product Fillers", BPF) más económicos como alternativa a los costosos rellenos primarios. Además, se ha ensayado extensamente una novedosa técnica de molido, denominada "Vortex Grinder", para reducir el tamaño de las partículas y aumentar el valor de los residuos y sus utilizaciones. Las fuentes principales de estos BPF son los residuos minerales de dos grandes tipos de rocas trituradas, las silíceas y las calcáreas. Los BPF obtenidos se han empleado en numerosas aplicaciones donde los requisitos de calidad de los rellenos tienen menos importancia. Dichas aplicaciones consisten en membranas elastoméricas, pinturas, fibra de vidrio reforzada (GRP), papel, asfalto, hormigón, sub-base y suelo artificial. Con ayuda del Vortex Grinder los socios del proyecto no sólo han producido polvo fino procedente de grandes partículas, sino que también han logrado reducir el tamaño medio de las partículas de los polvos finos. Este proyecto origina enormes beneficios. Las cifras indicativas ponen de manifiesto que un 0,5 por ciento de los residuos producidos cada año en la UE generaría 32 millones de euros anuales para los explotadores de canteras, y más de 10 millones de euros anuales para las industrias usuarias. Por consiguiente, se prevé que el potencial de los BPF para sustituir los rellenos primarios fomente la competitividad de la industria europea, tanto para los productores como para los usuarios de BPF.

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