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La continua ricerca di utilizzare la fusione nucleare per la domanda mondiale di energia: CORDIS partecipa all’11 ª Conferenza mondiale dei giornalisti scientifici

Cosa pesa 23 000 tonnellate e ha una temperatura potenziale di 150 milioni di °C? Si tratta del reattore ITER, letteralmente la nuova stella del mondo dell’energia.

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Il dott. Bernard Bigot, direttore generale (DG) dell’organizzazione ITER, siede da solo sul palcoscenico, sullo sfondo della celebre macchina che si innalza alle sue spalle presso il sito in Provenza, Francia. È stato in precedenza direttore della Commissione francese per l’energia atomica, la CEA, e guida il progetto ITER più costoso del mondo dal 2015 in qualità di esperto mondiale di fusione nucleare. ITER è una collaborazione internazionale di UE, Cina, India, Giappone, Corea, Russia e Stati Uniti, metà della popolazione mondiale. Tutti i membri sono coinvolti nella costruzione del reattore, culmine di decenni di ricerca e progettazione. Pronto a reagire La macchina ITER, un tokamak, fonderà gli atomi leggeri in atomi più pesanti, alla stregua delle reazioni che avvengono all’interno del nucleo del Sole e delle stelle. Il carburante è l’idrogeno, in particolare gli atomi «pesanti» dell’elemento: deuterio e trizio. Il dott. Bigot esclama: «Un grammo di carburante genererà tanta energia quanta quella prodotta da 8 tonnellate di combustibili fossili. Raggiungeremo una temperatura superiore a quella del Sole con maggiore accelerazione e maggiore energia spesa» Non sorprende quindi che la fusione nucleare sia annunciata come salvatrice contro il riscaldamento globale e l’inquinamento associati alla combustione di materiale a base di carbonio da resti di piante e animali. Tre generazioni di fisici hanno lavorato per rendere ITER Tokamak una realtà. I tokamak precedenti erano troppo freddi, pertanto la formazione di plasma e le collisioni (atomiche) non erano sufficienti. La data di conclusione, osserva il DG Bigot, sembra molto lontana, ma: «Nel marzo 2020, il reattore sarà pronto a funzionare... il primo plasma in cui si verificherà la fusione si formerà nel 2025... e nel 2035, la temperatura al nucleo del plasma con plasma autosufficiente raggiungerà i 150 milioni di °C», dichiara appassionatamente. Statistiche straordinarie e ancora altre provenienti dall’ignoto Un totale di 100 000 km di niobio sarà utilizzato nella struttura, una quantità sufficiente ad avvolgere la Terra due volte. Ciascuna bobina ha una lunghezza di 20 m e una precisione di 0,2 mm! Riferendosi alla massiccia collaborazione in un solo progetto: «Un paese da solo non è in grado di gestirlo», afferma il dott. Bigot con emozione. Consapevole del fatto che ci sono ancora molte incognite in merito alla fusione nucleare, il dott. Bigot afferma apertamente che si verificheranno eventi inaspettati nel reattore. Solo un esempio: «Le particelle ad alta energia sono prodotte nella reazione di fusione. Il materiale utilizzato per assorbire questa energia, il niobio, potrebbe non essere abbastanza buono, quindi potremmo dover inventare nuovi materiali. In realtà, stiamo inventando nuovi materiali», sottolinea. Il dott. Bigot riassume: «Il mio sogno è fare del nostro meglio affinché la fusione possa funzionare e offrire alcune sorprese... Realizzeremo le aspettative del progetto ITER e renderemo la fusione una realtà».

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