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Biological Invasions in Marine Ecosystems – the Role of Phenotypic Plasticity

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Nuevos avances en biología evolutiva

El papel de la plasticidad fenotípica (PF) como impulsor de la evolución genética de una especie ha suscitado un gran interés. En el marco de una iniciativa de la Unión Europa se estudió cierta especie marina no autóctona para determinar si la PF facilita la evolución genética.

Cambio climático y medio ambiente

La PF se define como la capacidad de un organismo para modificar sus características en respuesta a cambios ambientales. Es muy común en la naturaleza y puede acelerar, impedir o apenas afectar al cambio evolutivo. Los cambios en las características de un organismo pueden guardar relación la morfología, el desarrollo, las propiedades bioquímicas o fisiológicas y el comportamiento. Los artífices del proyecto financiado con fondos europeos «Biological invasions in marine ecosystems – The role of phenotypic plasticity» (ALIEN SPECIES) investigaron una ostra del Pacífico con el fin de averiguar los posibles efectos de la PF sobre los entornos marinos. La especie mencionada se introdujo en países escandinavos hace unos cuarenta años con fines comerciales. Los conocimientos que se obtengan serán esenciales para entender más a fondo los efectos negativos y las posibles alteraciones causadas por las especies invasoras o no autóctonas en determinados hábitats o regiones biológicas. Otro efecto no deseado es la contaminación genética, o sea, la transferencia de genes de las especies invasoras a las autóctonas. Se examinó qué produce la PF, sus resultados en dicha ostra en Suecia, la evolución en caracoles y babosas, los perjuicios causados y también las limitaciones. En cierto momento se suspendieron las actividades acuícolas, tras lo cual se pensó que la población de ostras había desaparecido, ya que las aguas no eran propicias para su supervivencia. Pero lo cierto es que estas ostras se han mantenido en Dinamarca, Noruega y Suecia en el último decenio. Según indagaciones, sus rasgos han evolucionado de modo que la especie pudo adaptarse a las nuevas condiciones. Esta evolución de las ostras se produjo a causa de procesos de desarrollo propios y, a la vez, de factores ambientales, es decir, externos. También se estudió si la ostra había afectado y transformado la flora y fauna de esta región y del ecosistema marino en general. El equipo examinó las características y las ventajas de dos métodos nuevos que se han ideado para estudiar la PF. También celebró un simposio al que acudieron expertos en PF de todo el mundo. ALIEN SPECIES amplió los conocimientos sobre la PF como mecanismo clave que capacita a los organismos para sobreponerse y adaptarse a los cambios de su entorno. La importancia de los resultados logrados se verá también en los ámbitos de la biología del desarrollo, la ecología y la evolución.

Palabras clave

Plasticidad fenotípica, evolución genética, cambios ambientales, ecosistemas marinos, ostra

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