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Exitoso final del viaje de siete años de Huygens a Titán

La Agencia Espacial Europea (ESA) celebra uno de los mayores éxitos de la historia, tras el exitoso aterrizaje de la sonda Huygens en la superficie de Titán, el satélite más grande de Saturno, el pasado 14 de enero. La confirmación de que Huygens había sobrevivido al descens...

La Agencia Espacial Europea (ESA) celebra uno de los mayores éxitos de la historia, tras el exitoso aterrizaje de la sonda Huygens en la superficie de Titán, el satélite más grande de Saturno, el pasado 14 de enero. La confirmación de que Huygens había sobrevivido al descenso a través de la neblinosa atmósfera de Titán llegó cuando el radiotelescopio Green Bank situado en West Virginia, EE.UU. detectó una señal apenas visible pero inconfundible de la sonda. Mientras Huygens comenzaba a enviar las primeras imágenes detalladas del Titán a 1.500 millones de kilómetros de distancia en el espacio, científicos del Centro Europeo de Operaciones Espaciales en Darmstadt, Alemania, brindaban finalmente por el buen trabajo realizado. 'Los científicos de Huygens están encantados. La larga espera mereció la pena,' dijo Jean-Pierre Lebreton, coordinador de la misión de Huygens en la ESA. El Dr. Lebreton y sus compañeros confiaban en que la sonda transmitiera datos durante tres minutos tras posarse en la superficie, pero los instrumentos continuaron funcionando durante más de tres horas. 'Titán ya nos ha dado más información de la que esperábamos', señaló. Tras estudiar las primeras e impresionantes imágenes de Titán, los científicos afirman que la superficie del satélite está cubierta con canales de drenaje y cañones que desembocan en lo que parece ser un vasto océano compuesto de una oscura sustancia alquitranada. Las imágenes en color indican que la superficie de Titán es naranja brillante, y el cielo color mandarina. Las imágenes parecen mostrar también una costa y un lecho fluvial por el que alguna vez transcurrió un líquido, y lo que podría ser un banco de niebla de metano cubriendo el paisaje. 'Está claro que la superficie era blanda,' indicó el Dr. Lebreton. 'La mejor imagen que puedo proporcionar es la de una crème brûlée, con una corteza en la superficie y material más blando por debajo. También sabemos que, a consecuencia del impacto, se evaporó un poco de metano en contacto con un tubo caliente de los instrumentos.' Una de las principales razones para enviar Huygens a Titán es que los investigadores esperan que el satélite pueda darles algunas pistas sobre los procesos y las condiciones químicas que precedieron a la vida en la Tierra. Junto con los datos recogidos por la nave estadounidense Cassini - que llevó a Huygens a Titán - los científicos prevén obtener unos conocimientos sin precedentes sobre la luna más grande de Saturno. La misión Cassini-Huygens es el resultado de la cooperación entre la ESA, la NASA y la Agencia Espacial Italiana (ASI). En total, 10.000 personas han trabajado en el proyecto de 2.500 millones de euros, incluidos científicos de 19 países diferentes. El administrador de la NASA Sean O'Keefe rindió tributo al éxito de Huygens: 'El descenso a través de la atmósfera de Titán hasta posarse en su superficie parece que ha sido perfecto. Felicitamos a la ESA por su espectacular éxito. Nos sentimos muy orgullosos de los equipos de Cassini-Huygens que han contribuido a esta Victoria científica y de ingeniería, y apreciamos la dedicación y el apoyo de nuestros socios internacionales.' Pero la euforia de los 250 científicos y técnicos del control de misiones en Darmstadt la resumía mejor el director de ciencia de la ESA, David Southwood. 'Los dioses nos han sonreído,' señaló.