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Weeding robot for precision farming reducing herbicide usage by 95%

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Asterix, el robot agricultor que domina las malezas con plaguicidas biológicos sin pulverizar cultivos intercalados

A medida que aumenta la población mundial y el cambio climático obstaculiza el suministro mundial de alimentos, se necesitan más métodos sostenibles y ecológicos para llevar algo de comer a la mesa. Un robot desarrollado con fondos europeos, cuyo objetivo es luchar contra la maleza mediante plaguicidas biológicos, augura el incremento del rendimiento de los cultivos para todos.

Cambio climático y medio ambiente
Alimentos y recursos naturales
Salud

Únicamente en la Unión Europea se vendieron más de 350 000 toneladas de plaguicidas en 2017. Además de los posibles efectos sobre la salud de las personas que cultivan y consumen productos expuestos a plaguicidas, el uso generalizado de plaguicidas está teniendo graves repercusiones en polinizadores naturales esenciales para nuestro suministro de alimentos y se encuentra, por lo general, entre las principales causas de la disminución mundial de insectos y su peligro de extinción. La agricultura de precisión puede aumentar la efectividad de los insumos para mejorar la rentabilidad de la agricultura, la gestión de los recursos naturales y el bienestar humano. El proyecto Asterix, financiado con fondos europeos, ha materializado dichos beneficios en un robot autónomo, bautizado con el mismo nombre, que únicamente aplica plaguicidas biológicos ecológicos en las hojas de las malas hierbas.

Certero y cuanto más grande mejor

Los herbicidas tradicionales se aplican mediante pulverizaciones generalizadas en todo el campo. En la práctica, resulta muy difícil hacer que el tóxico sea selectivo y tenga una eficacia del 100 % en la maleza, lo cual también puede causar cierto efecto nocivo en el cultivo. Además, el viento puede transportar las minúsculas gotas a grandes distancias, pudiendo asentarse en recursos hídricos, vegetación colindante, trabajadores agrícolas, personas y viviendas cercanas. Anders Brevik, coordinador del proyecto lo explica: «Hemos trasladado las características selectivas del herbicida a nuestra técnica de pulverización. A los algoritmos de aprendizaje automático, entrenados para diferenciar los cultivos de las malezas, se ha incorporado un sistema patentado de boquillas de precisión ultra alta y basado en la visión». Asterix pulveriza gotas individuales relativamente grandes de plaguicidas biológicos únicamente en las hojas de las malas hierbas. Las grandes gotas minimizan la desviación hacia elementos fuera del objetivo.

Centrado en los agricultores, beneficios para todos

Tras casi diez años de desarrollo y pruebas, sobre todo en explotaciones de agricultores europeos, Asterix puede funcionar las veinticuatro horas del día desmalezando la mayor parte de hortalizas y hierbas a razón de aproximadamente una hectárea por hora. Reduce en hasta un 95 % la cantidad de plaguicidas utilizados y sus cincuenta litros de herbicida equivalen a mil litros en un pulverizador tradicional. Asterix, que pesa cerca de un 10 % menos que un tractor y un pulverizador, también puede aplicarse en la explotación después de que haya llovido para así aumentar la productividad. Y, lo que es más importante, Asterix incrementa significativamente el rendimiento. «Gracias a nuestra experiencia sabemos que el uso de los herbicidas ralentiza el crecimiento de los cultivos. Pensábamos que podíamos incrementar el rendimiento en un 5 %, pero los datos iniciales en las raíces de perejil indican que con Asterix obtuvimos un rendimiento de aproximadamente un 45 % más», añade Brevik. Y resume: «Nuestra tecnología ofrecerá al público alimentos con propiedades ecológicas de una forma más eficaz y con un coste inferior al de la producción de alimentos ecológicos. Asimismo, permite que los agricultores produzcan alimentos que son buenos para los consumidores, el medio ambiente y el clima, a un precio que es económicamente viable».

Sembrar las semillas del cambio

El equipo está acelerando la prueba piloto con algunos agricultores de Alemania y Noruega para completar la validación de la tecnología. Después de ello, Asterix preparará un plan de comercialización que aumentará las ventas en dichos países antes de expandirse al resto de Europa. Asterix tiene la misión de conquistar nuevos territorios y hace lo que le corresponde para salvar el planeta durante el proceso.

Palabras clave

Asterix, maleza, cultivo, alimentos, agricultor, herbicida, plaguicida, robot, plaguicida biológico, explotación, ecológico, aprendizaje automático, rendimiento del cultivo, herbicida biológico, hortaliza

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